El Tamiz

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Phoenix encuentra hielo

No voy a extenderme demasiado, pero no puedo dejar de mencionar esta noticia: la sonda Phoenix ha encontrado agua congelada. La importancia de esto no es tanto que sea sorprendente, sino más bien todo lo contrario: las estimaciones de la NASA eran, como mencionamos en la “disección” de Phoenix, que la sonda probablemente encontraría hielo a una profundidad relativamente pequeña. De no haber sido así, una parte importante de la misión hubiera sido un fracaso – lo que esta noticia significa es que los científicos tenían razón y la misión tiene muy buena pinta.

Hielo Phoenix

Imágenes de “Dodo-Ricitos de Oro” tomadas el 15 y el 19 de Junio. [Versión a 1071x1200](http://www.nasa.gov/images/content/253234main_sol_020_024_change_dodo_v3.jpg “”). Crédito: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/Texas A&M; University.

Hace ya unos días que sospechábamos que esas manchas blancas que se veían bajo la superficie podían ser agua congelada. Fueron expuestas al tenue aire marciano cuando Phoenix excavó esa zanja, que los científicos de la NASA llaman informalmente “Dodo-Ricitos de Oro” (“Dodo-Goldilocks”). Al principio eran dos pequeñas zanjas separadas (“Dodo” y “Ricitos de Oro”, claro), pero al unirlas y llegar a un poco más de profundidad se observó la existencia de ese material blanco brillante.

Sin embargo, podía tratarse de muchas cosas. Incluso si fuera hielo, podría ser dióxido de carbono (CO2) congelado, lo cual hubiera sido un jarro de agua fría (bueno, de alguna sustancia fría distinta del agua) para los científicos de la NASA. Aunque Phoenix seguía con las tareas planeadas para los siguientes días, nadie perdía de vista esa sustancia blanca.

Tanto si era agua congelada como si se trataba de CO2, al exponer el hielo a la atmósfera marciana no había duda de que se sublimaría, convirtiéndose en vapor en un tiempo relativamente corto. De modo que la clave era ver si aquello desaparecía con el tiempo o no, para descartar cualquier explicación que no fuera la existencia de hielo.

Por otro lado, si era dióxido de carbono congelado desaparecería muy pronto, mientras que el agua congelada duraría unos cuantos días, debido a la diferencia entre los puntos de sublimación de ambas sustancias. Como puedes ver en la foto, en cuatro días ha desaparecido un poco de la sustancia blanca, pero no mucho: la única explicación que tenemos para esto es que se trate, en efecto, de hielo de agua, uno de los principales objetivos de la misión.

La sonda ha encontrado indicios de hielo (no tan bonito, sino más sucio) en otra zanja diferente, aunque habrá que esperar, como en ésta, para ver si se trata efectivamente de agua congelada. En los próximos días, Phoenix utilizará su brazo robótico para abrir una zanja nueva que ya estaba planeada y analizar el material que recoja, pero a continuación dedicará sus esfuerzos a obtener una muestra de hielo para poder analizarlo con su plétora de instrumentos científicos.

Como ya mencionamos al “diseccionar” Phoenix hace unos días, es muy probable que este hielo sea durísimo, con lo que el brazo va a intentar diversas técnicas para llevarse una cantidad razonable en la pala. Tratará de recoger una “cucharada”, intentará excavar como si fuera tierra o, si es realmente duro, rascará unas cuantas veces para soltar la mayor cantidad posible en trozos pequeños y luego los recogerá para examinarlos.

Evidentemente, no podemos estar absoluta y totalmente seguros de que se trata de hielo de agua hasta que se realice el análisis químico, pero parece una suposición muy sólida. Por un lado, se ajusta muy bien a las predicciones que habían hecho los científicos a partir de los datos tomados por las sondas orbitales; por otro, a nadie se le ocurre qué otra cosa puede ser blanca y sublimarse al ritmo que lo haría el agua congelada. Desde luego, nunca se sabe – lo mismo nos llevamos una sorpresa, aunque sería gigantesca si esto no acaba siendo, efectivamente, agua congelada.

En otro orden de cosas, hay un par de problemas con la sonda: no son terriblemente graves y esperemos que se solucionen en los próximos días. Por una parte, mediante las cámaras se ha observado que una de las puertas del TEGA (el horno vaporizador) está abierta parcialmente, y no debería estarlo. Hace falta saber por qué ha sucedido esto, y comprobar si se puede cerrar o no (cuando escribo este artículo aún no hay noticias de que se haya intentado).

Por otro lado, hay un problema de software. Al parecer, el sistema de mantenimiento de archivos está produciendo miles de copias duplicadas de algunos de ellos y llenando la memoria flash con basura. Como solución temporal, la sonda está enviando los datos recogidos durante cada día a la Tierra en vez de guardarlos antes de “irse a dormir” durante la noche marciana para conservar energía. Sin embargo, se está terminando de crear un parche para el software de mantenimiento de archivos para solventar el problema, y se subirá a la sonda en unos días.

De modo que seguimos a la espera de noticias revolucionarias, pero al menos todo va como esperábamos y la cosa tiene muy, muy buena pinta. Para lo más jugoso habrá que esperar a que Phoenix recoja el hielo y lo analice para ver qué hay en él: sobre todo si hay indicios de moléculas orgánicas, lo cual haría a más de uno (a un servidor, desde luego) dar botes de alegría.

Para saber más:

Astronomía, Ciencia

22 comentarios

De: jipifeliz
2008-06-21 11:31:51

Salud!!!!

Agradecidísimo por tu ayuda en el seguimiento de la Phoenix, seguir este evento en directo resulta emocionante.
Ya tengo en mi poder una pareja de tu libro, lo mantengo cercano y como ya conozco la serie de aqui mismo, espero el momento oportuno para disfrutarlo con mas placer.
Un inciso al respecto de los envios de tu libro, y es que resulta pesar muchísimo mas el embalaje que el contenido, pero en proporción desmedida, alimentando así la fea costumbre de empaquetarlo todo en porciones mínimas.
Calculo que en un mes mas ya tendré instalado en el cortex el completo de los artículos de tu sitio, que por otro lado, es lugar que no puedo evitar recomendar a quien posea curiosidad, haces de veras una labor que a buen seguro te reportará placeres internos.
Abrazo gordo.


De: BooT Loos
2008-06-21 12:23:40

Una pregunta:
El artículo de hoy me ha suscitado una curiosidad: ¿Cuál seráel lenguaje de programación que ha usado la NASA en la phoenix? Buscando sobre ello me he topado con esto:
Descenso a marte
Es un audio que, según "El Pais" es el sonido de la sonda según descendía. Me he acordado de lo que dijisteen la disección: que el pequeño micrófono no había sido utilizado. La sonda tenía mas micros o este audo es algo asi como "Asi hubiera sido"...
A ver si nos puedes sacar de la duda...


De: Pedro
2008-06-21 12:42:03

@ jipifeliz,

El embalaje es cosa de Lulu. Me ha pasado lo mismo con Amazon: creo que la idea es "mejor pasarse que quedarse corto", de modo que embalan los libros a lo bestia para asegurarse de que llegan bien, no lo sé.

@ Boot Loos,

El sistema operativo de Phoenix es VxWorks: http://en.wikipedia.org/wiki/VxWorks, y creo que para los programas han utilizado C, pero tendría que investigar más al respecto si quieres que te lo diga seguro.

Respecto al audio, es algo que comentó Daniel hace unas semanas en el foro: http://eltamiz.com/foro/topic.php?id=35. No se trata de una grabación de la propia Phoenix (como dijimos, no puede hacer eso), sino que fue grabado por la Mars Express: http://www.esa.int/esaSC/SEMAWQ1YUFF_index_0.html.


De: Jiuck
2008-06-21 13:27:02

Por lo que veo el S.O. está escrito en Ada, C, C++, Java. Aunque supongo que java y c++ sólo serán los lenguajes de alto nivel. Porque no me podría explicar que el kernel esé escrito en esos lenguajes...

Así mismo, seguro. Segurísimo que el S.O. está escrito (al menos el kernel) en ada y c. Digo ada porque es uno de los lenguajes más seguros y c, porque es tan portable, que posiblemente sea la base de todo eso (incluso el compìlador de ada está en c :P)

Otra cosa... Pedro, me da la impresión de que el tamaño de letra al escribir los comentarios es más pequeño que antes.... o eso, o me he quedado ciego en desmesura... xD


De: Hernán
2008-06-21 16:10:51

Jejej... algunos tienen miedo de actualizar el BIOS de su PC... y estos tipos le actualizan el firmware a una máquina que está en Marte!!!


De: cruzki
2008-06-21 16:24:42

@Pedro

¿Cómo es el parte metereológico en Marte? Presión temperatura y esas cosas en la zona en la que está la Phoenix.


De: Khudsa
2008-06-21 16:38:51

El S.O. es interesante, un Real Time Unix, el kernel supongo que estará escrito en c, el java y el c++ será para aplicaciones.

Utilizado por la nasa en diferentes misiones, para el futuro James Webb Telescope, robot de Honda Asimo, procesadores de imagen de cámaras digitales Canon (Digic II y III), helicóptero de ataque Apache ... variado vaya.

Interesante la noticia, cuando se confirma que sea agua seré otro de los que den un bote de alegría :P Después de encontrar agua, cuales serian los pasos a seguir?

Por cierto, fenomenal el seguimiento que haces de la misión y mantenernos informados.


De: Pedro
2008-06-21 17:46:51

@ Jiuck,

Creo que te estás haciendo mayor...;) Al menos, no he cambiado nada respecto al tamaño de letra intencionadamente, ni recuerdo haber instalado nada nuevo ni configurado nada últimamente.

@ cruzki,

La presión es de unos 0,8 kPa (unas 0,007 atm) y la temperatura ha oscilado durante Sol 23 entre -79 y -32 ºC. ¡Fresquito, fresquito! Los datos de presión son los medios de Marte, no he encontrado un valor actualizado, pero los de temperatura están en la red actualizados cada día: http://www.theweathernetwork.com/marsweather/

@ Khudsa,

Si encontramos agua (y yo creo que va a ser que ya lo hemos hecho), lo siguiente es utilizar todos los instrumentos que describimos hace unos días para ver qué cosas tiene disueltas, sobre todo el TEGA. Como haya moléculas orgánicas esto va a ser la repera... pero ya veremos :)

Gracias por el piropo al seguimiento, pero la verdad es que no tiene comparación con el de sitios más activos. Al menos, intento darle otro aire y enriquecer la noticia para que merezca la pena leerlo aunque ya te hayas enterado de las cosas por otro lado...


De: Bestia
2008-06-21 18:46:15

Pregunto: puesto que la presion y la temperatura estan relacionadas, esos -32ºC y -79ºC, si estuvieramos alli nosotros, ¿los percibiriamos como tanto frio?.


De: cruzki
2008-06-21 18:49:34

A esa presión supongo que agua líquida va a ser que no, ¿verdad? ¿A qué temperatura sublima el agua en Marte? ¿Y el CO2?


De: meneame.net
2008-06-21 19:35:20

El hielo encontrado en Marte y otras curiosidades de la sonda Phoenix...

¿Quieres saber cómo los científicos de la NASA han descubierto hielo en Marte? ¿O por qué hay que actualizar el software de la sonda Phoenix? Incluye fotos del hielo encontrado, parece increíble que estuviera sólo unos pocos centímetros por debajo del ...


De: Pedro
2008-06-21 19:46:38

@ Bestia,

La verdad es que no sé cómo te sentirías, pero el frío indudablemente lo notarías. Al ser la presión más pequeña perderías menos calor por convección, pero seguirías perdiendo una cantidad bastante grande por radiación y por conducción hacia el suelo. Por otro lado, al no haber una atmósfera digna de ese nombre la radiación UV del Sol probablemente te quemaría, aunque su intensidad sea bastante más pequeña que en la órbita de la Tierra. Quemaduras solares mientras te congelas, mmm... aparte ya de la presión y la falta de oxígeno :P

En cualquier caso, tardarías bastante poco en morir :)

@ cruzki,

No, en Marte sólo puede haber agua líquida en zonas muy concretas de mayor presión que la media (y Phoenix, pr lo que sé, no se encuentra en una de ellas) e incluso entonces sólo puede existir cuando la temperatura está entre 0 y 10 ºC, porque aun a la máxima presión sobre la superficie empieza a hervir a 10 ºC. A la presión a la que está Phoenix la temperatura de sublimación es probablemente de unos -50 ºC (burda aproximación), suficiente como para que suceda durante el día, pero no muy rápido, de ahí que esté tardando tanto en desaparecer. http://science.nasa.gov/headlines/y2000/ast29jun_1m.htm

Respecto al CO2, a la presión de Marte su temperatura de sublimación es muy pequeña: no he conseguido encontrar el dato concreto, porque los diagramas de fase de la red son burdos y no tengo libros ni calculadora aquí, pero de unos -130 ºC: Enlace. Si alguien sabe de alguna applet en la red que dibuje diagramas de fase, que deje el enlace, please :)

Aquí tienes los dos diagramas de fase (agua y CO2): http://www.chemicalogic.com/download/phase_diagram.html


De: cruzki
2008-06-22 12:43:56

Gracias Pedro!!

A todas estas, ¿que significa el "crítical point" de los diagramas?


De: Pedro
2008-06-22 13:18:48

@ cruzki,

http://es.wikipedia.org/wiki/Punto_cr%C3%ADtico

Lo mencionamos además en una entrada reciente sobre la Tierra: http://eltamiz.com/2008/06/12/el-sistema-solar-la-tierra-iii/


De: cruzki
2008-06-23 13:46:47

@Pedro

Pues es cierto que estaba en el artículo de la Tierra O_O. No estaría de más que puesieras el enlace a la wiki :P

Por cierto, esto no lo pusiste en el de Venus y es bastante sorprendente:

"The atmosphere of Venus is 96.5% carbon dioxide and 3.5% nitrogen. The surface pressure is 9.3 MPa (93 bar) and the surface temperature is 735 K, above the critical points of both major constituents and making the surface atmosphere a supercritical fluid."

La verdad es eso de que despues de pasar el punto crítico el material que te queda atraviesa sólidos y a la vez es capaz de disolver materiales es muy guapo. ¿Hay videos de eso en acción?


De: Pedro
2008-06-23 15:51:01

@ cruzki,

Tienes toda la razón y acabo de incluir el enlace, thank you!


De: Guillermo
2008-06-24 13:13:48

Pedro

te agradezco el seguimiento que haces de Phoenix, a pesar de los conocimientos que uno pueda tener y de la evolucion que se ve en la ciencia me da piel de gallina( en argentina se dice asi cuando uno se emociona) el ver la foto del suelo de marte y me parece increible que desde aca le corrijan el soft, aunque lo entienda me sigue asombrando.

Como nunca escribo voy a aprovechar para felicitarte por tu pagina, yo leo el tamiz diariamente y me encanta

Abrazo de un hermano latinoamericano


De: Naeros
2008-06-26 23:43:45

Pedro, imagino que ya habrás visto esto: http://www.elpais.com/articulo/sociedad/NASA/atonita/resultados/analisis/suelo/Marte/elpepusoc/20080626elpepusoc_11/Tes

Lo digo por si no lo has visto porque para mí ha sido la noticia del día :D
¡A ver qué más descubren!


De: Pedro
2008-06-27 07:13:49

@ Naeros,

Lo acabo de ver, pero desgraciadamente no tendré tiempo de hablar de ello hasta la tarde o incluso mañana, siguiendo la línea de publicar noticias cuando la gente ya ha leído sobre ellas hasta la saciedad. Qué se le va a hacer :P


De: Naeros
2008-06-27 10:23:14

Por suerte tus artículos están mejor escritos que los de la mayoría de periódicos y profundizan más ;)


De: tengonick
2008-08-13 12:16:47

Hola.
Lo siento, pero no me creo que esas fotos sean reales.
No me parece posible que, con cuatro días de diferencia, las sombras de los bordes de la huella sean idénticas; idénticas incluso en sus aberraciones cromáticas.
Como de exacto debe ser un equipo para que tome imágenes a exactamente la misma altura en inclinación del sol? ¿Quizá se trata de iluminación artificial? En ese caso; ¿qué hizo la sonda durante esos días? ¿Nada? ¿Ni siquiera movió un brazo? Cualquier ligero movimiento hubiera cambiado las sombras, el enfoque, alterado el color, la perspectiva...
Me parece raro.

tengonick


De: xx32
2009-01-06 03:21:06

si te fijas en la piedra superior derecha de ambas imágenes (la pequeña), notarás que la inclinación de la cámara ha variado algo.


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