El Tamiz

Si no eres parte de la solución eres parte del precipitado

¿Son peligrosas las bebidas energéticas?

La entrada de hoy es la respuesta a una pregunta de Juan, que ha leído por ahí algunos correos electrónicos alertando sobre los supuestos peligros de las “bebidas energéticas” (Red Bull y similares). La pregunta de Juan es: ¿Es peligroso este tipo de bebidas? Si es así, ¿por qué razón?

Ha habido bastante controversia con este tipo de bebidas, que han llegado a ser prohibidas en algunos países tras la muerte de alguna persona supuestamente en relación con una de ellas (aunque no se ha probado científicamente la causa). La verdad es que, leyendo correos como los que menciona Juan, te asustas. Pero apliquemos, como siempre, la fría lógica al asunto: en primer lugar, ¿qué hay en una bebida energética?

Aunque este tipo de bebidas pueden llegar a tener bastantes ingredientes, el “efecto energético” lo proporcionan básicamente dos: el azúcar y la cafeína (algunas versiones “light” tienen edulcorantes artificiales, de modo que la cafeína es el principal ingrediente activo). Suelen tener otros ingredientes que, o bien son formas de cafeína (como la guaranina o la yerba mate), o bien suplementan su efecto (como la creatina, la taurina o la glucuronolactona, un precursor de la taurina) reduciendo la sensación de fatiga muscular.

De modo que, en primer lugar, el nombre de “bebida energética” es algo engañoso: puedes tomar un par de cucharadas de azúcar y tragarlas con un buen vaso de agua, y obtendrías la misma energía que bebiendo una lata de cualquiera de estas bebidas. Lo que sucede al beber algo con cafeína (lo mismo que ocurre con el ginseng), por supuesto, no es que tengas más energía: es que sientes que tienes más energía por un proceso de neuroinhibición. Si bebes algo para “tener energía” lo único que estás haciendo es engañar a tu cerebro, de modo que estas bebidas deberían llamarse “bebidas engañacuerpo”. Dicho mal y pronto, lo que sucede es lo siguiente:

Cada hora que permaneces despierto (y especialmente si estás fatigado), los niveles de adenosina en tu sangre van aumentando. Las moléculas de adenosina se asocian a receptores en el sistema nervioso, y cuantas más moléculas están asociadas a estos receptores, más sensación de sueño tienes: cuando duermes, las moléculas de adenosina se van convirtiendo en otro tipo de compuestos y los receptores vuelven a quedar libres. Sí, una explicación muy simple, pero nos basta para este artículo: la adenosina es el indicador que utiliza tu cuerpo (incluyendo a tu cerebro) para indicar que está cansado. Cuando te sientes soñoliento, te cuesta concentrarte y tu nivel de alerta disminuye, es porque hay bastante adenosina asociada a los receptores de tu sistema nervioso.

Adenosina

Molécula de adenosina.

La cuestión es que la cafeína, al llegar a los receptores de adenosina, es capaz de asociarse a ellos “haciéndose pasar” por adenosina. Lo que sucede entonces es que la adenosina, al llegar a los receptores, los encuentra ocupados por la cafeína y no puede asociarse a ellos: el resultado es que no te sientes cansado, no porque tu cuerpo no necesite relajarse o dormir, sino porque la manera en la que te lo hace saber ha sido bloqueada. Sientes que “tienes más energía”, tus niveles de alerta aumentan, puedes concentrarte mejor.

De manera que, cuando te bebes un café por la mañana, aunque no hayas dormido lo suficiente y sigas estando soñoliento (traducción: elevados niveles de adenosina), la cafeína engaña a los receptores de tu organismo: no reciben adenosina, de modo que piensan que no hay mucha, cuando lo que ocurre realmente es que hay cafeína cerrándole el paso a la adenosina.

Cafeína

Molécula de cafeína (alias “adenosina de ful”).

Una taza de café tiene una cantidad de cafeína que puede variar bastante, pero suele estar entre 80 y 100 miligramos. Además del café, la otra bebida más conocida que contiene cafeína es la Coca-Cola, que tiene unos 35 mg en una lata. Pero ¿y las bebidas energéticas?

Una lata de Red Bull, por ejemplo, tiene 80 mg de cafeína, de modo que es equivalente a una taza de café, algo más de dos latas de Coca-Cola. Tiene también unos 27 gramos de azúcar, algo similar a la Coca-Cola, salvo la versión “light”, que utiliza aspartamo como edulcorante. Como ingredientes auxiliares (pero de efecto similar a la cafeína) tiene taurina, glucuronolactona y vitamina B. Otras bebidas de este tipo tienen ingredientes algo diferentes, pero no demasiado. La mayor diferencia entre ellas es que la dosis de cafeína puede variar (Burn tiene unos 110 mg, Cocaine, una de las más cargadas, tiene 280 mg, el equivalente de tres tazas de café).

¿Qué diferencias hay con el café? Pues la verdad es que no muchas: no entiendo bien por qué la paranoia con el Red Bull y no con un buen espresso. Ninguno de los otros ingredientes de las “bebidas engañacuerpo” ha estado asociado a estudios clínicos que demuestren daños sobre el organismo. Sí existen, por otro lado, algunas diferencias indirectas entre el consumo de una “bebida engañacuerpo” de este tipo y, por ejemplo, el café, pero no por su composición química:

En primer lugar, casi nadie se bebe cuatro o cinco espressos seguidos. Sí es posible, y no demasiado difícil (no son latas muy grandes, y son refrescantes) beberse cinco Burns y cosas parecidas. De manera que, aunque el contenido de cafeína por lata no sea mayor que el de un café, la dosis total de cafeína sí puede ser mucho mayor. (Por cierto, la cafeína es un diurético, así que beber un refresco con mucha cafeína para hidratarse puede parecer refrescante, pero no es que sea muy eficaz para hidratarse).

Y, querido lector, apliquemos la lógica, como nos hemos propuesto al principio: si tu cuerpo utiliza los niveles de adenosina para autorregularse y obligarse a buscar reposo y descanso cuando lo necesita, engañarlo para que esto no suceda, especialmente de manera regular, no es demasiado recomendable. Un ejemplo estúpido y extremo, pero espero que revelador:

Imagina que quieres coger planchas de metal incandescentes. No podrías, porque tu cuerpo dispone de un mecanismo autorregulador, el arco reflejo, que retira la mano de la plancha (sin que puedas, probablemente, evitarlo) en cuanto te quemas. Este mecanismo está ahí para protegerte de un daño. Imagina también que pudieras tomar una pastilla de quemazolín, “la pastilla contra el calor”, un compuesto imaginario que evita que los receptores de tu piel sientan el calor y que tú sientas dolor al tocar la plancha incandescente. ¡Qué bien, podrías entonces coger planchas incandescentes sin problemas!… ¿Te das cuenta de la estupidez de todo el asunto?

Las dosis elevadas de cafeína tienen además cierto riesgo (aunque no sea muy grande), porque elevan el pulso, de modo que si tienes problemas cardíacos no deberías beber Red Bullni tampoco café. Pero, una vez más, el supuesto “peligro” no es de que te bebas una lata de una de estas bebidas y te mueras porque sean tóxicas: es el mismo peligro que el de beber mucho café.

En segundo lugar, es relativamente común mezclar estas bebidas con alcohol, y ahí sí hay un peligro considerable (aunque indirecto). El alcohol es un neurodepresor, y la cafeína un neuroestimulante. Si bebes alcohol y cafeína a la vez, la cafeína te hace no darte cuenta de cuánto te ha afectado el alcohol (y hace que los demás no te vean tan borracho), pero el efecto del alcohol sobre tu sistema nervioso sigue siendo el mismo que si no tomases cafeína. Una vez más, el peligro está en engañarte a ti mismo: en este caso, no sobre lo cansado que estás, sino sobre lo bebido que estás. Y no darse cuenta de eso es mucho más peligroso que no darse cuenta de la fatiga, pues puede intentar hacer cosas que no harías si fueras consciente de lo ebrio que estás (como conducir). Pero, una vez más, lo mismo sucedería al beber vodka con café.

En resumen, y en respuesta específica a la pregunta de Juan: este tipo de bebidas sólo son peligrosas, como el café, si bebes una gran cantidad, debido a la alta dosis de cafeína que te metes entre pecho y espalda, pero se trata de un peligro muy relativo. Los correos electrónicos de los que hablas son sensacionalistas y bastante exagerados. Por otro lado, si bebes estos refrescos, sé consciente de que estás consumiendo una bebida cuya composición química está específicamente diseñada para engañar a tu cuerpo.

Lo que deberías plantearte, querido lector (no me refiero aquí a Juan), si bebes grandes cantidades de cualquier bebida cafeinada regularmente, es ¿para qué? ¿Es que estás “cogiendo planchas incandescentes” todos los días, y engañas a tu cuerpo para poder seguir haciéndolo? Porque, aunque tomes quemazolín, quemarte, lo que se dice quemarte, te vas a quemar igual, aunque no te duela.

[Nota fuera de tema]: Sigo enfermo, y me encuentro bastante mal, así que, una vez más, no hay Durante la semana, y veremos cómo de regulares son los artículos esta semana. Dependerá de cómo evolucione la cosa.

Ahora que lo pienso..., Biología

25 comentarios

De: Javier Aranda
2007-10-07 18:16:13

Mucho ánimo con la salud, a ver si la cosa evoluciona estupendamente y te vuelves a encontrar mejor.

Muchas gracias por este artículo, era un tema cuyo "peligro" tambien me hacía dudar y has resuelto muchas dudas. Además que para los legos en la materia como yo, estas explicaciones puntuales de Química le añaden información extra que enriquece el artículo.


De: cruzki
2007-10-07 18:25:33

Había un capítulo en House de una chica que no sentía dolor y las cosas MUY MALAS que pasan cuando uno tiene esa enfermedad (eso de partirse los huesos y no darte cuenta no es nada agradable :S )


De: cruzki
2007-10-07 18:26:08

Ah, que se me olvidaba. A ver si mejora esa salud ;)


De: MaQy
2007-10-08 01:10:30

Ánimo con esa salud.

De paso, dejo una duda. ¿Es posible de algún modo que no te afecte la cafeína? Es que yo no noto nada cuando me tomo un café o una CocaCola, me siento igual de cansado que estaba antes.

Un saludo.


De: Miguel Nadal
2007-10-08 03:25:01

Pedro:

Sería muy enriquecedor si, en cuanto mejores tu salud, nos incluyes los niveles de toxicidad (las dosis medias letales, dosis mínimas letales, etcétera) de las sustancias que mencionas y los efectos sobre la salud de su consumo en periodos prolongados. De hecho, una entrada sobre niveles de toxicidad de sustancias comunes no estaría mal (y te podría servir como referencia cada que tengas que aclarar sobre la peligrosidad de alguno de estos productos). Digo, yo sugiero y Vuesa Merced dispone. ;)

Un abrazo y mis mejores deseos para tu salud. :)


De: duhu
2007-10-08 09:34:25

Muy interesante, como siempre.

www.juzamdjinn.blogspot.com


De: Mario
2007-10-08 14:34:35

Cuídate Pedro, te sigo regularmente desde Gran Canaria y me parecen muy interesantes y atinados todos tus artículos, siempre en las dosis adecuadas, ni te pasas, ni no llegas. Y a tí que te preocupa el pasarte para no hacerlo muy denso y aburrido para muchas personas, te diré, que ya en "La venganza de don Mendo", explicando dicho juego se dice: ¡Ay de tí si te pasas!, ¡si te pasas es peor!. Pues eso. Salud.
Mario


De: Mario
2007-10-08 14:38:38

Me refiero al juego de las "7 y 1/2" claro, o al de las "21" como se juega en algunos sitios. Y Hablando de juegos de baraja........¿no te inspira algo eso?


De: Ferran Ferri
2007-10-08 15:18:02

Como dice Miguel Nadal estaria bien lo de saber los niveles maximos y minimos pero en una parte del texto, Pedro habla sobre que no hay estudios clinicos, y creo que eso es precisamente lo que pides: un estudio clinico sobre los efectos de ese tipo de substancias.


De: Pedro
2007-10-08 17:05:23

Me cuidaré, me cuidaré... Y Mario, ¿qué debería sugerirme lo de los juegos de baraja? Debo de estar algo espeso con la enfermedad...


De: cruzki
2007-10-08 19:19:47

Sospecho que una entrada comentando diversos juegos de barajas. Probabilidades de ganar, jugadas ganadoras, estrategias, etc. etc. Vamos una entrada / serie de "Teoría de Juegos".


De: emili
2007-10-10 17:10:55

Hola,

sobre el post. Te centras solo en la cafeína pero yo tenía entendido que estas bebidas contienen taurina y que:

taurina = cafe*10

¿es cierto eso?

saludos y que te mejores


De: bardruck
2008-11-10 07:16:23

tambien por eso dicen que con un cafe bien cargado se baja la borrachera pero no es así


De: JAIRO RAMOS
2008-12-05 01:25:28

ME HE INSCRITO EN TU PUBLICACION GRACIAS A TU EXCELENTE COMENTARIO, ESTABA UN POCO PREOCUPADO CON ESTE TEMA PERO ESTO ME ACLARTA MUCHAS COSAS.
MUY BUENA LA COMPARACION DE LA PLANCHA

MEJORATE


De: leonardo Martinez
2009-05-29 00:32:20

hola me encanto el comentario tuyo acerca del redbull y la cafeina en lo personal me encanta el café y me ayudo mucho tu comentario, pero algo que pasaste por alto fueron los demas componentes del red bull que esos, segun otros articulos que leí, son los que en determinado momento le causarian daños a quienes los toman... seria bueno que añadieras mas cometarios sobre el resto de los componentes ..

saludos
leonardo


De: Peluca
2009-11-15 18:25:04

Muy buen artículo! Hace poco descubrí esta página y la recomiendo en mis comunidad!

Pásense si quieren!

http://taringa.net/comunidades/ciencia-con-paciencia/

Saludos!


De: Ares
2009-12-11 21:51:09

Este artículo ha estado increíble, muchas veces he explicado este asunto, y aún así con tu explicación siento que lo he aprendido de nuevo, además que efectivamente has tratado el tema de manera más amplia.

Lo del café no sabía exactamente el por qué de su poder "quita borracheras", y que mal que la verdad no sea conocida por las personas porque la verdad es todo un peligro.

Yo pienso que la "leyenda urbana" no es que esté exagerada, sino mal analizada y conclusiones erradas. La gente toma "bebids energéticas" luego se ven los efectos y se concluye que esas bebidas son una bomba, cuando ¡de seguro! la verdadera razón es la que mencionas, que al ser una bebida "sabrosita" la gente comienza a tomarla como agua y se toma dos, tres, cuatro, como si fuese una locomotora a la que le hace falta más carbón.

Y me consta que así pasa, lo visto en casi en el 100% de los casos.

Y ya que lo pienso, no sólo se debe al sabor "refrescante", sino a la mala fama que tiene de ser "energizante". La gente cree que al tomar más ingerirá "más energía".

Otra "bebida energizante" que he visto que usan mucho, es nada más y nada menos que café y cocacola.

@MaQy (ok, desde el 2007 no creo que llegues a leer esto) no eres la única persona, a mi tampoco nunca me ha hecho nada su "poder energético" :/ lo mismo que el azúcar, me han parecido exageraciones y bulos.


De: Ares
2009-12-11 21:55:52

Quise decir "café con cocacola" por si quedó ambiguo.

Y luego de leer este artículo, no debería sorprendernos de porqué esto también funciona como un redbull, etc. De hecho de acuerdo a testimonios de mis conocidos es aún más "explosivo" y tampoco debe sorprendernos.


De: JoseT
2010-04-05 03:40:29

Gracias por compartir tus conocimientos y espero que te recuperaras.


De: eugenio
2011-01-22 06:00:25

Tengo entendido que uno de los componentes del Red Bull son L.Turina y la Trimetilxantina estos actuan como reductores de grasas aumentando el metabolismo,de esta forma logra bajar de peso,por eso se usan en las dietas,pero sus efectos secundarios son muy riesgosos


De: CarlosF
2012-08-25 18:18:19

He encontrado esta información del máximo interés. Me da argumentos para intentar convencer a mi hijo (19 años) de que la única forma razonable de hacer frente a grandes esfuerzos físicos es entrenar y aprender a sufrir (sin pretender ponerme dramático). Los dos practicamos bicicleta de montaña y, a mis 69 años, soporto los esfuerzos prolongados mejor que él, que enseguida tira de Red Bull, cosa que me da bastante miedo. Supongo que mi argumentación no le servirá de mucho (como casi siempre). Pero quiero creer que siempre va quedando un poso.
Muchas gracias por el trabajo. Y espero que superases tu enfermedad y te encuentres suficientemente bien para seguir ayudando a otros.


De: Fernando Mendieta
2012-09-21 15:24:09

muy bueno tu articulo y muy interesante .


De: RafaCarri
2013-06-30 12:40:10

¡Qué pena llegar tan tarde! Bueno, seguro que ya te has repuesto de esa enfermedad que tenías hace varios años... Acabo de descubrir tu página y me parece excelente. Estoy intentando recuperar e tiempo atrasado a machas forzadas (sólo con café, nada de Red Bull ;-) Lo que no he llegado a entender es cómo puede despejarme un café instantes después de tomarlo si estoy cansado y los receptores ya están ocupados con adenosina. ¿La cafeína los reemplaza?
De nuevo, felicidades por la página.


De:
2013-09-28 23:00

solamente quería saber si si o no son malas para< tomar las bebidas energéticas

De: Vender
2014-08-14 00:42

Falta una cosa importante en este excelente articulo, responder a la siguiente pregunta: ¿Es verdad que Redbull te da alas?Quiero decir, ¿Es recomendable beberlo antes de estar con una chavala?

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