El Tamiz

Ignora lo accesorio, atesora lo esencial

Inventos ingeniosos - El papel

El invento de hoy, en la serie de Inventos ingeniosos, en la que descubrimos la historia y las peculiaridades de objetos de la vida cotidiana, es el segundo en una pequeña “trilogía” sobre la escritura, sugerida por Javier Aranda. Después de que habláramos sobre el lápiz, hoy nos centraremos en el papel.

La humanidad ha utilizado materiales para guardar ideas y almacenar información desde tiempo inmemorial - largo tiempo antes de que existiera la escritura ya se utilizaban la piedra, corteza de árboles y pieles de animales sin tratar. Los sumerios utilizaban tablillas de arcilla, que cocían después de escribir sobre ellas. Sin embargo, casi todas las superficies primitivas sobre las que dibujar o escribir tenían dos problemas fundamentales: eran pesadas, y ocupaban mucho espacio. Era relativamente fácil plasmar una pequeña cantidad de información sobre ellas, pero almacenar -por ejemplo- una biblioteca entera suponía un volumen gigantesco, y la imposibilidad en la práctica de llevarla a ningún sitio.

Papiro

Plantas de papiro. Crédito: Wikipedia (GPL).

Poco a poco surgieron materiales más prácticos como soportes para la escritura, unos de origen vegetal y otros animal. Hacia el año 3.000 a.C. los egipcios inventaron el papiro, de donde proviene el nombre de “papel”. Lo fabricaban a partir de las plantas de papiro, una especie de junco que crece en las orillas de muchos ríos africanos: entrelazando fibras de esta planta, los artesanos creaban una especie de red muy fina. A continuación la comprimían, y los jugos pegajosos que se extraían de las fibras cohesionaban la red y la convertían en una superficie consistente. Finalmente, frotaban una de las dos caras de la superficie sobre rocas para hacerla suave. La calidad que obtenían era excelente, y permitía escribir sobre el papiro con una gran precisión. Además, al ser simplemente un conjunto de fibras vegetales entrelazadas y pegadas, era muy ligero y podía plegarse fácilmente.

Desde luego, las culturas que vivían lejos de las plantas adecuadas no podían fabricar papiro. Muchos pueblos utilizaban pieles de animales directamente o después de curtirlas, aunque estas superficies eran, como puedes imaginar, mucho más burdas que el papiro. El primer tipo de soporte animal de calidad fue desarrollado, irónicamente, como una alternativa al papiro: cuando se construyó la gran Biblioteca de Alejandría, se empezaron a escribir (y copiar) tal cantidad de libros hechos de papiro que la demanda de estas plantas creció exponencialmente. Se recolectaron en las riberas del Nilo hasta casi la extinción, y los precios eran exorbitantes.

Todo esto eran horribles noticias para Pérgamo, ciudad griega del Asia Menor que pretendía construir una biblioteca rival de la de Alejandría. ¿Cómo iban a poder hacerlo si los alejandrinos utilizaban todo el papiro y lo poco que exportaban tenía precios inaceptables? Los griegos de Pérgamo refinaron el proceso de curtido de pieles y empezaron a utilizar el pergamino (cuyo nombre viene de Pérgamo, claro). Se trataba la piel con cal, se tensaba y se secaba de manera que era mucho más suave y fina que cualquier otra piel anterior, y se convirtió en una alternativa algo más barata que el papiro.

Independientemente de todo esto, los pueblos mesoamericanos crearon su propio tipo de “papel”, utilizando la corteza de ciertos árboles (como algunos ficus) para fabricar el papel amate. Varios códices Mayas y Aztecas están escritos en papel amate, y este tipo de papel sigue utilizándose hoy en día por artistas mexicanos: sin embargo, el papel amate nunca se extendió por el resto del mundo, ni se perfeccionó como el que utilizamos mayoritariamente.

El problema del papiro, el pergamino y otras alternativas como la seda (que se utilizaba en China) era que, por un lado, eran caros y, por otro, la cantidad que se podía producir era limitada: por eso eran caros, claro. De ahí que ninguna de estas soluciones sea la que utilizamos hoy en grandes cantidades - piensa que, si un par de siglos antes de nuestra era ya había cierta falta de papiro, ¡qué pasaría tras la invención de la imprenta! El papel verdadero aún estaba por llegar.

Los inventores de “nuestro papel”, como de tantísimas otras cosas que utilizamos hoy, fueron los chinos. Aún no está muy claro el momento exacto en el que se fabricó por primera vez, pero los últimos descubrimientos arqueológicos sugieren que los chinos fabricaban papel hacia el año 8 a.C. El método chino consistía en coger residuos vegetales (al principio, de cáñamo, posteriormente de otras plantas como el bambú y la morera), romperlos en trozos pequeños y remojarlos en agua caliente, “cocinándolos” hasta que se reblandecían. A continuación se golpeaban con mazos para convertirlos en una pasta blanda y húmeda, que se comprimía para formar láminas finas y se dejaba secar: las fibras de celulosa, reblandecidas por el agua, se entrelazaban con los golpes de los mazos y quedaban pegadas una vez se secaba el papel.

Fabricación de papel

Fabricación de papel en la antigua China. Crédito: Wikipedia (GPL).

La principal ventaja del papel chino era que no dependía de un tipo específico de planta: casi cualquier cosa con celulosa, si se remojaba durante suficiente tiempo y luego se golpeaba con suficiente paciencia, podía convertirse en una pasta y posteriormente en láminas sobre las que escribir (por supuesto, unos tipos de papel eran de mayor calidad que otros). El principal problema, irónicamente, era el agua: hacían falta grandes recipientes llenos del líquido, que en algunas zonas de Asia no era fácil de conseguir.

La “receta” del novedoso papel se extendió lentamente por el resto del mundo: entró pacíficamente en Corea y Japón hacia el año 600, y no tan pacíficamente llegó a Samarcanda: el califato Abásida se enfrentó con la dinastía Tang en 751, en la Batalla de Talas, y los árabes consiguieron capturar a varios artesanos fabricantes de papel, con lo que lograron la receta de su fabricación. Una vez en Samarcanda, se extendió por todo el Imperio Islámico, y en 793 se fabricaba ya en Bagdad.

Naturalmente, algo parecido ocurriría de nuevo: las Cruzadas llevaron a los cristianos hasta Damasco, donde se encontraron con el papel de los árabes, que llamaron “charta damascura”, y quedaron enamorados de él. Sin embargo, los cristianos aún no empezaron a fabricarlo en Europa: no sé si porque no sabían hacerlo, o porque la industria del papel estaba muy desarrollada en el Oriente Medio y no tenía sentido empezar de nuevo en otro sitio. En cualquier caso, los pequeños reinos cristianos del Oriente Medio exportaron papel a Europa durante unos años, pero esto no duraría, puesto que esos pequeños reinos fueron reconquistados por el Islam uno por uno.

De hecho, el papel entraría en Europa definitivamente no desde el este, sino desde el oeste: la primera fábrica de papel europea fue creada en la España musulmana, en Jávea. Poco a poco, la técnica se extendió al resto del continente, y ya en el siglo XIII había otras fábricas en Italia, y posteriormente en Francia y Alemania. El papel había llegado a Europa justo a tiempo para su uso en otro invento chino: la imprenta. El Renacimiento podía comenzar.

De hecho, hay teorías que sugieren que el papel ha sido un motor del progreso cultural muy importante a lo largo de la historia: tanto en China, como en el Islam, como en Europa, la llegada del papel ha venido acompañada de un desarrollo intenso en muchas áreas, tal vez por el aumento en la disponibilidad de conocimiento.

Aunque numerosas fábricas de papel producirían este nuevo soporte para la escritura, la producción masiva de papel no empezaría hasta principios del siglo XIX y la invención de la máquina de vapor. La primera máquina moderna para fabricar papel (y el método que, con algunas modificaciones, seguimos usando hoy en día) llegaría hacia 1800: la máquina de Fourdrinier, llamada así por sus promotores, los hermanos Fourdrinier, que tenían una fábrica de papel en Londres. El sistema de los Fourdrinier es el siguiente:

En primer lugar, se cogen troncos de árbol y se cortan en piezas de tamaño uniforme, que la máquina descorteza. A continuación los grandes bloques de madera se cortan en trozos muy pequeños, que se meten en grandes depósitos llenos de agua y un compuesto químico (que suele ser un derivado del azufre) para “digerir” la madera, es decir, eliminar la lignina y liberar las fibras de celulosa . Esta mezcla de agua, trozos de madera y compuesto azufrado se “cocina” durante unas horas, con lo que se obtiene una especie de pulpa de celulosa.

A continuación, la pulpa pasa por unos rodillos de acero que la comprimen y entrelazan las fibras de celulosa (algo similar a los mazos de los métodos primitivos), que es ahora una pasta de color marrón. Para blanquearla se utilizan diversos compuestos químicos: cloro, hipoclorito cálcico y otros similares. Desgraciadamente, este blanqueado del papel produce numerosos compuestos tóxicos - si alguna vez has visto una papelera “tradicional”, sabes a lo que me refiero. Por otro lado, poco a poco se va mejorando en este aspecto, produciendo papel menos bonito pero menos dañino para el medio ambiente, y utilizando compuestos diferentes del cloro y sus derivados para blanquear el papel (como el peróxido de hidrógeno o el ozono). Para purificar esta pulpa aún más, se trata con sosa cáustica (hidróxido sódico).

Fabrica Papel

Fábrica de papel moderna.

Esta pulpa blanca purificada se lava (y a veces se le añade alguna cosa más para modificar su textura) y llega a la prensa, que elimina gran cantidad de agua utilizando rodillos. Para eliminar el resto del agua, se llevan las láminas de pulpa a una secadora, donde además suelen añadirse aún más sustancias para modificar sus características (como cola, resina o almidón). Finalmente, se hace pasar la pulpa comprimida y secada (que ya es papel) por otro juego de rodillos, donde alcanza su espesor final y se almacena en grandes carretes para transportar el papel y cortarlo.

¿Cuál será el próximo paso en la historia del papel? Aparte de convertirlo en un producto menos perjudicial para nuestro entorno, puede que desaparezca y sea sustituido por el papel electrónico o e-papel, si se desarrollan técnicas para poder no sólo leerlo fácilmente (lo cual ya existe), sino también escribir sobre el con la flexibilidad del papel normal. Veremos cómo evoluciona la tecnología, el precio, y cómo la acepta la mayor parte de la gente, que suele tener gran resistencia al cambio (echan de menos el olor del papel, y cosas parecidas). Yo soy más práctico que nostálgico, de modo que -si las características y el precio lo hacen eficaz- espero que el papel electrónico avance hasta sustituir al normal. Pero esto, desde luego, es una opinión personal.

Inventos ingeniosos, Tecnología

23 comentarios

De: meneame.net
2007-09-14 11:44:38

Inventos ingeniosos: el papel

"La humanidad ha utilizado materiales para guardar ideas y almacenar información desde tiempo inmemorial - largo tiempo antes de que existiera la escritura ya se utilizaban la piedra, corteza de árboles y pieles de animales sin tratar. Los sumer...


De: anónimo
2007-09-14 12:14:20

Interesante artículo. Sin embargo, no creo que el papel, u otro soporte físico "sin aditivos", desaparezca. Con aditivos me refiero a la necesidad de alguna herramienta para leerlos; por ejemplo, en el caso del papel electrónico, que tiene toda una electrónica detrás que es la que hace que realmente podamos escribir y leer. El problema de estos "aditivos" es que el contenido se hace dependiente de él, y sin esa tecnología sería imposible leerlo. Miremos, por ejemplo, los dibujos de las cuevas prehistóricas: los podemos leer porque están ahí, escritos directamente sobre la piedad. Pero estuvieran es soporte magnético: ¿cómo lo leeríamos, puesto que la tennología habría desaparecido?


De: Juan
2007-09-14 12:44:57

Yo añadiría otro requisito a la extentsión del e-papel: Que no canse tanto la vista, como ocurre con los monitores.


De: Belerofontes
2007-09-14 21:09:28

Paulatinamente ya estamos sustituyendo el papel normal por el reciclado o el no clorado. Cada vez hay mas gente que lo usa. La inmensa mayoria de la Administración ya lo usa. No creo que nunca el e-papel llege a desplaçar completamente el papel noraml, pero si tengo la esperanza de que el papel reciclado desplace completamente al clorado.


De: Javier Aranda
2007-09-15 08:57:19

Magnifico artículo. Y muchas gracias por la trilogía!!! :) Realmente completo, he podido descubrir las diferentes formas de hacer papel que desconocía (artículo que pienso imprimir y estudiar :D).
Como anexo al asunto de la lignina, y la explicación de porque amarillea el papel con el tiempo:

http://mallart.blogspot.com/2005/08/por-qu-amarillea-el-papel.html

En cuanto al papel electrónico hay ya prototipos (como el de Intel) que auguran una migración progresiva hacia el e-papel a lo largo de este siglo (sobre todo para obras de consulta; estoy seguro que eso será lo primero en lo que va a perder terreno el papel tradicional).


De: Dubitador
2007-09-15 14:41:18

El amarilleamiento del papel no es una cuestion baladí, habida cuenta del gran destrozo (deforestacion) y contaminacion que implica el fabricarlo, pero me deja perplejo el que se den explicaciones no coincidentes, o quizas resulten ser complementarias, o sea que expresen basicamente lo mismo pero con otras palabras y haciendo hincapie en aspectos distintos.

En un caso se alude a la presencia de lignina y en otro al bajo Ph.

En fin, sea cual sea la causa, el hecho es que la inmensa mayoria del papel actual se degrada a tal velocidad que cabe la certeza de que la mayor parte del deposito escrito durante el siglo XX no podra ser conservado y aun lo que se decida digitalizar sera tan solo una fraccion cuya relevancia habra de decidirse a la carrera. A este respecto, aun en el supuesto de se lograra digitalizar todo lo vertido en papel, tampoco es baladi el problema de los formatos de codificacion, sustratos y metodos de fijacion digital, ya que todo lo que quedó guardado en cintas y diskettes esta amenazado por la obsolescencia tecnologica y la degradacion del sustrato fisico, tal y como ya sucede con todo lo guardado en microfilme (nitrato de celulosa).


De: Dubitador
2007-09-15 16:30:02

Fe de erratas:

Donde se dijo "nitrato de celulosa" debio decirse celuloide.

El nitrato de celulosa es tambien denominado algodon polvora, el propelente mencionado por Julio Verne para impulsar la nave-bala de su famosa novela "De la Tierra a la Luna".


De: guepard
2007-09-15 19:30:40

El e-papel substituirá al papel en cuanto consigan una pantalla sólida (es decir que no brille y por tanto no perjudique a la vista), pese tanto como un papel, ocupe tanto como un papel, se puedan pasar páginas tan fácil que con un papel, se pueda hacer papirofléxia tan fácil como con un papel, sea tan barato como un papel,...


De: Manuko
2007-09-16 19:54:06

Lo del e-papel está muy bien, pero yo seguiré leyendo libros tradicionales siempre... Tiene un encanto fascinante eso de sostenerlo y tener que pasar las hojas.


De: SoniaS
2008-06-15 16:52:40

Hola! es re-buenisimo este site!

Felicidades Pedro. Estoy encantadisima con el tamiz.

Yo soy partidaria a ultranza del e-paper, sus ventajas son super evidentes, pero ante todo por contribuir a evitar la desforestacion.
pero me inquieta sobremanera una cuestion. Tal como habeis comentado, su aprovechamiento depende intimamente de tecnologias terceras que, por quedar obosletas con el tiempo, puedan dificultar o incluso imposibilitar su recuperacion. Voy a poner un ejemplo, que ya mismo es de nuestra era.

Mi madre empezo usando en su bufete un viejo software de proceso de textos que se llamaba WordStar. Para procesadores de 8 y 16 bits fue una de las aplicaciones que significaron la muerte de las maquinas de escribir mecanicas o electricas. En una ocasion, le aparecieron viejos diskettes con documentos nativos de esa aplicacion, tuvo interes en ellos, pero se encontro con que ninguno de los programas de las suites modernas de ofimatica los podia abrir, me lo pidio a mi a ver si podia hacer algo y fui incapaz de hacerlo, despues de probar muchos convertidores y herramientas especializadas.

Asi pues, ese contenido quedo inaccesible.

No es un caso extremo, teniendo la suficiente informacion de la estructura de los documentos y su modelo, se podria recuperar, claro, pero ello poniendo energia, ganas ... y tiempo.

"Solo" han pasado unos 20 años ... pero imaginemos que han trancurrido que se yo, 100 años o mas ... como se podria garantizar la recuperacion de la informacion almacenada?

Una vez lei por no se donde, que este asunto preocupaba a algunas mentes y que estaban pensando en concebir una suerte de sistema o "formato" universal para eludir estos problemas, pero le perdi la pista.

Dubitador ha hecho mencion a que el deposito de informacion del siglo XX debera perder mucha parte de su contenido (hemerotecas, bibliotecas, fondos de instituciones ...) pero yo pienso ademas en lo emotivo: grabaciones personales, ficheros de audio con voz de personas amadas, fotografias digitales ... como podran acceder a ellos nuestros nietecitos y descendientes si se mantiene -por olvido, por almacenamiento en los "desvanes"- y no se reprocesa y se mantiene al dia con los nuevos soportes y formatos?

Y bueno, una cuestion relacionada es sobre el tema de los lectores personales de e-paper. Todavia no se han masificado, pero si se sigue la misma linea de los gadgets electronicos o telefonos moviles, que quedan obsoletos no ya en cuestion de años, sino meses pues me preocupa.

Una vez fuimos con la clase a una visita a un ecentro de "reciclaje" de ordenadores. Montañas -literalmente- de monitores, CPUs, discos, teclados ... la pregunta obvia de algunos de nosotros era: que se hace con ellos? a lo que no pudieron darnos una respuesta clara. Al menos a mi no me convencio. Al parecer se mandaba casi todo a Asia y America del Sur, pero una vez ahi ... que es lo que se hace?

Esto tambien es para pensar!

Felicidades por tu sitio, Pedro. Desde luego, ya lo tengo en mis favoritos. Como me congratula que haya personas como tu que mantienen vivo el espiritu de la red.


De: Naeros
2008-06-25 00:32:24

Una duda, cuando dices: "piensa que, si un par de siglos antes de nuestra era ya había cierta falta de papiro" ¿en realidad quieres decir dos milenios?
Porque antes hablas de cómo los griegos inventaron el pergamino ante la escasez y coste del papiro y puede que esté liando las dos cosas.

Y otra cosa, viendo el proceso que tiene el papel, imagino que el papel reciclado es simplemente coger toda esa celulosa y recocerla, ¿o necesita algo especial?
Creo que podría quedar bien en el artículo una mención al reciclaje, que cada día es más común ;)


De: Pedro
2008-06-25 06:55:27

@ Naeros,


Una duda, cuando dices: “piensa que, si un par de siglos antes de nuestra era ya había cierta falta de papiro” ¿en realidad quieres decir dos milenios? Porque antes hablas de cómo los griegos inventaron el pergamino ante la escasez y coste del papiro y puede que esté liando las dos cosas.


Me refiero a lo mismo: el episodio de gran escasez sucedió durante el s. III a.C., cuando lo de las librerías de Alejandría y Pérgamo :)


Y otra cosa, viendo el proceso que tiene el papel, imagino que el papel reciclado es simplemente coger toda esa celulosa y recocerla, ¿o necesita algo especial? Creo que podría quedar bien en el artículo una mención al reciclaje, que cada día es más común


Me lo apunto. No sé si el reciclaje en general, o alguno en partícular, pero el del papel me lo acabo de poner en la lista ;)


De:
2008-06-25 10:44:11

Ah vale, al leerlo había entendido que te referías a antes de la invención de la imprenta, ahora me he dado cuenta que te refieres a antes del "año 0" :)


De: Edmundo Alexander.
2008-08-17 03:05:38

El papel no es mas que el producto de la falta de capacidad del hombre para darse cuenta de lo mal que usa su inteligencia y de la incapacidad de proyectarse hacia el futuro... sabemos muy bien que la deforestacíon no es producida por la creacion del papel, pero cabe recalcar que es un factor que forma parte del problema.

El papel es el material que nos ha permitido guardar ideas extraordinarias, pero esas ideas no nos sirven de nada si somos incapaces de ver los problemas que pueden acabar con nuestro unico planeta.

es pues ahora el tiempo del cambio, hay que dejar de pensar como individuos independientes y comenzar a darse cuenta que dependemos mas de lo que podemos creer. es hora de cambiar. es hora de inventar. es hora de renovar lo que ya hicimos. es hora de progresar.


De: pili
2009-06-06 00:33:36

en mi caso, no se por que razon pero se me hace imposible leer textos largos desde la computadora, y sin embargo soy una come libros. por eso soy pro papel hasta la muerte


De:
2010-02-11 19:30:10

pesimo


De: karla
2010-03-13 20:00:27

es muy bueno ya que aprendí mucho. "GRACIAS"


De: Josecb
2010-07-31 21:56:56

Juan decía (lo siento pero no se citar xD):

Yo añadiría otro requisito a la extentsión del e-papel: Que no canse tanto la vista, como ocurre con los monitores.

La principal ventaja del e-papel sobre los tablet PC y demás intentos de sustituir al papel es justamente esa, que no cansa la vista (o al menos cansa igual que leer en papel). Yo tengo un lector electrónico y estoy muy contento con él, no he vuelto a leer un libro impreso.

Saludos


De: Venger
2011-11-03 18:16:52

e-papel versus papel: yo personalmente, todos los artículos de el tamiz me los he leído impresos en papel y en él he hecho numerosísimas anotaciones y esquemas.

Lo siento, pero no le veo futuro al e-papel


De: doñafrancisquita
2014-03-06 21:30

¿Qué significa eso de "otro invento chino: la imprenta"? ¿Qué pasa con Gutenberg?

De: Preperito
2014-03-06 23:16

A doñafrancisquita: Que Gutenberg "inventó" la imprenta de tipos móviles perfecionando y dandole una flexibilidad de la no disponía antes el invento chino.

De: Pacou
2014-03-16 12:48

Pequeña errata: la ciudad europea donde se fabricó papel por primera vez es Xàtiva (Játiva), no Jávea.

Enhorabuena por el trabajo extraordinadio que haces. Saludos,

De: Salvador Perejón
2015-03-20 12:03

Un tipo de papel que acaba de idearse ahora es el resistente al calor, que junto con una tinta patentada que desaparece con el calor, hace que al introducir el papel escrito en un microondas, quede de nuevo completamente limpio y listo para volver a escribir.

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