El Tamiz

Si no eres parte de la solución eres parte del precipitado

Falacias - Las sustancias radiactivas brillan

Como sabéis los “habituales”, en Falacias tratamos de desmontar mitos e ideas falsas más o menos extendidas utilizando el razonamiento lógico cuando es posible. Por cierto, si no conoces esta serie y piensas que el nombre de “Falacias” es incorrecto porque esa palabra tiene un significado diferente en el DRAE, o bien crees que me las doy de iluminado y nadie cree estas cosas, te pido que leas la descripción de la serie antes de seguir.

La Falacia de hoy tiene que ver con la radiactividad. En muchas películas de cine y televisión se ven sustancias radiactivas –por ejemplo, barras de uranio, residuos nucleares, etc.– que brillan con un color verdoso o azulado (según la versión). La idea viene a ser más o menos ésta: cuando algo es radiactivo emite radiación con tal energía que brilla en la oscuridad o incluso a la luz del día con luz verde (o en algunas versiones, azul).

Mentira.

El error del argumento es que, irónicamente, cuando la radiación emitida por algo es muy, muy energética dejas de ver esa radiación. Nuestros ojos son capaces de detectar radiación electromagnética en un rango de frecuencias (es decir, energía por cada fotón) muy determinado, lo que denominamos radiación visible o luz. Los fotones con menos energía (por ejemplo, radiación de microondas) son invisibles para nosotros, y los de mayor energía (como la radiación gamma) también.

Electrom

Espectro electromagnético. Crédito: Louis Keiner (CC Attribution-Sharealike 2.5 License).

Las sustancias radiactivas lo son por ser isótopos inestables de algún elemento: al cabo de cierto tiempo se produce en su núcleo una reacción nuclear que deja al átomo con menos masa de la que tenía antes. Ese exceso de masa puede ser emitido en forma de partículas materiales o convertirse en energía y ser emitido en forma de radiación electromagnética.

Las partículas materiales emitidas pueden ser de dos tipos: los núcleos de helio (dos protones y dos neutrones) se denominan radiación alfa, mientras que los electrones se denominan radiación beta. Ambos nombres son algo engañosos, y se deben a que cuando se nombraron esas emisiones no se sabía de qué se trataba en cada caso. De cualquier modo, ni qué decir tiene que nuestros ojos no son capaces de detectar ni los núcleos de helio ni los electrones, de modo que si algo está emitiendo unos u otros no ves absolutamente nada.

La radiación (que se denominó en su momento, de manera coherente con las otras dos, radiación gamma) es, efectivamente, radiación electromagnética, pero cada fotón de esta radiación tiene una energía tan gigantesca comparada con los que podemos ver con los ojos que no hay posibilidad de verlos. Un fotón visible tiene una energía típica de unos 10 eV. Un fotón gamma tiene una energía de unos 100.000 eV… diez mil veces más energía. Por eso precisamente son peligrosos para nosotros, por tener tanta energía. Sin embargo, irónicamente son tan energéticos que las neuronas fotorreceptoras del ojo no son capaces de detectarlos (puedes imaginarlo así – la oscilación de estos fotones es tan veloz que “el ojo no es capaz de verla”).

La razón de que estos fotones sean tan energéticos es que la masa es una forma tremendamente concentrada de energía: por pequeña que sea la masa que se desintegra en una reacción nuclear de este tipo, la energía involucrada es muy grande, de modo que los fotones emitidos son increíblemente energéticos: muy lejanos de los del espectro visible.

Es decir, cuanto más energía tengan los fotones emitidos por una sustancia radiactiva más lejos estarán de los fotones visibles, de modo que nunca podríamos verla. Sin embargo, una vez desmontada la idea falsa, ¿por qué nos bombardean continuamente con cosas radiactivas que brillan en verde o azul?

Existen dos razones, una más antigua que la otra, asociadas a las dos versiones de la Falacia. La primera de las razones es que las primeras experiencias de la gente con sustancias radiactivas en la vida cotidiana se produjo con algo que brillaba con un color verde: de hecho, con lo que podríamos llamar “verde radiactivo”.

La gente asoció hasta tal punto “radiactividad” con “brillo verde” que Los Simpsons siguen mostrando barras de uranio verde brillante. En fin, no es la única falsedad científica de la que peca la serie, también han propagado el mito de los desagües y el efecto de Coriolis. Sí, ya sé que una serie de dibujos animados no tiene por qué tener rigor científico, pero es una pena que la gente se quede con lo que ve en ella y se propaguen este tipo de ideas sin sentido.

En cualquier caso, lo que sucedió fue lo siguiente: a principios del siglo XX se observó un efecto interesante. Cuando se mezclaba polvo de radio con sulfuro de zinc, se obtenía una pintura que brillaba con un color verde característico, muy visible en la oscuridad. Una empresa estadounidense, la US Radium Corporation, se dedicó a producir esta pintura (que llamaban Undark) y a fabricar relojes que podían leerse en la oscuridad. Este tipo de pinturas se llaman radioluminiscentes, y el efecto se denomina radioluminiscenciapero lo que está brillando no es el radio.

Lo que sucede es lo siguiente: el radio-226 que se emplea en la pintura es inestable y sufre la desintegración beta, en la que emite electrones muy energéticos. Estos electrones chocan con los átomos circundantes de zinc y azufre, que los absorben: al cabo de un tiempo muy corto desprenden la energía absorbida en forma de fotones del espectro visible, es decir, luz – luz de color “verde radiactivo”.

Cuando hablemos del radio en Conoce tus elementos (¡todavía faltan meses para llegar!) hablaremos del horror que el uso de este tipo de pintura supuso para las pobres mujeres que pintaban los relojes. Los científicos que habían diseñado la pintura se cuidaban muy mucho de no estar cerca del radio sin protección, pero las mujeres que pintaban los relojes no eran informadas del peligro de estar expuesto a la radiación beta del radio y se pintaban las uñas y los labios con la pintura “brillante” para asombrar a sus amigos y familiares. Pero de las dos cosas que estaban recibiendo (luz verde y electrones), la luz verde era emitida por el sulfuro de zinc y era inocua, mientras que los electrones –invisibles– eran emitidos por el radio y muy peligrosos.

La radioluminiscencia no sólo se produce con radio y sulfuro de zinc. El tritio (un isótopo inestable del hidrógeno) también emite radiación beta, aunque bastante menos energética que el radio-226. Si se pinta el interior de un recipiente de cristal con pintura que contenga fósforo y en el interior se introduce tritio, los electrones emitidos por el tritio excitan los átomos de fósforo, que brilla entonces con esa luz verde característica:

Tritium

Tubo pintado con fósforo y lleno de tritio.

Pero, una vez más, lo que brilla es el fósforo, que no es radiactivo. En efecto, el brillo no existiría sin que estuviera involucrado un isótopo radiactivo, pero la Falacia consiste en que, por un lado, no es él el que brilla, y por otro (y más importante) si tuvieras un bloque de radio en la mano, o una botella llena de tritio sin sustancias “marcadoras” añadidas, no verías absolutamente nada especial ni brillo de ningún tipo. Hace falta añadir otras sustancias especiales que capturan las partículas emitidas y emiten a su vez luz.

Por cierto, sigue habiendo relojes que utilizan tritio y fósforo para hacer brillar sus agujas en la oscuridad, pero el radio ya no se usa, ¡menos mal! La cuestión es que la emisión beta del tritio es poco energética y las paredes del reloj la absorben casi completamente. Sin embargo, aunque el peligro de recibir radiación beta es muy pequeño, poco a poco se está tendiendo a fabricar este tipo de relojes con pinturas fosforescentes en vez de radioluminiscentes.

Una versión algo más educada –pero también falsa– de la idea es la que dice que las sustancias radiactivas (como el uranio “caliente” en una central nuclear) brillan, pero con luz azul, no verde. Una vez más, hay una semilla de verdad ahí, pero la afirmación es mentira.

Radiación de Cherenkov

Cuando ves un brillo azulado en la piscina de un reactor nuclear, lo que está brillando no es el uranio, es el agua. Si eres un lector habitual de El Tamiz ya sabes la razón: ese brillo es la parte visible de la radiación de Čerenkov, emitida por el agua al ser atravesada por electrones muy veloces, de forma algo similar al estampido sónico en el aire.

Si sacas una pastilla de uranio de la piscina y la secas, no brilla “radiactivamente”. Ni en verde ni en azul ni en rosa fosforito – que no brille no quiere decir que no esté emitiendo nada, sino que lo que emite no es detectable por tus ojos.

Naturalmente, si una sustancia radiactiva se calienta mucho –independientemente de la causa– brillará con luz rojiza, amarillenta, azulada, blanca, etc. dependiendo de su temperatura; pero lo que estás viendo no es más que lo que ves cuando calientas un clavo al rojo vivo, y no es radiactividad. La radiactividad no se ve – tiene demasiada energía para eso.

Ciencia, Falacias, Física

29 comentarios

De: Guepard
2008-02-05 09:37:03

Hombre es lógico que se siga usando el verde radioactivo en la televisión si tenemos en cuenta que ver un metal de apariencia normal no causa mucho efecto en el espectador


De: cruzki
2008-02-05 11:02:05

Ahora que lo pienso, una entrada para comentar porqué brillan las cosas fosforescentes no estaría mal.

Por cierto, a mi me sigue impresionando la imagen del reactor nuclear con ese azul :S


De: meneame.net
2008-02-05 13:01:15

Falacias - Las sustancias radiactivas brillan

"La Falacia de hoy tiene que ver con la radiactividad. En muchas películas de cine y televisión se ven sustancias radiactivas –por ejemplo, barras de uranio, residuos nucleares, etc.– que brillan con un color verdoso o azulado (según la ver...


De: Jose Miguel
2008-02-05 13:10:26

Muy interesante.

Gracias.


De: Juan
2008-02-05 15:53:55

Precisamente esta pensando en pedirte que hablaras un poco de los tipos de radiación.
Gracias :)


De: Macluskey
2008-02-05 17:41:30

Pueees... ahora que lo leo, me parece lógico, pero fíjate que era la típica tontería que uno tenía asumida como cierta sin pensar lo más mínimo.

El poder que tienen las pelis, series de Tv, etc, es realmente alucinante, está claro, incluso en mí, que me considero una persona bastante informada...

¡Con razón hoy el tamiz cita la famosa frase: ¡Peligro, Will Robinson...! (dicha con una voz retumbante y ligeramente reberberada), que supongo que casi nadie sabrá de dónde viene, pero que yo sí... y me callo, al menos de momento, por la cosa del suspense.
Felicidades, Pedro.


De: Macluskey
2008-02-05 17:45:42

ReVerbereda, leñe. Se ma ha colado la b por estar al lado de la V. Dichosos teclados...


De: Valentín Pedrosa
2008-02-05 21:10:13

Todo esto de los colores lo comprobamos claramente cuando a algunos, desgraciadamente, nos han tenido que dar radioterapia


De: periko
2008-02-06 10:38:33

tremendo pedro, como siempre. Me encanta tu web. Sigue así ;)


De: ploncios
2008-02-06 14:38:39

¿Hay límites teóricos para la frecuencia electromagnética?

¿Cuán lejos se ha podido conseguir por cada lado? ¿Cómo?

Quiero decir, ¿podríamos crear máquinas que generaran (dada suficiente energía) ondas electromagnéticas más allá de los rayos gamma? ¿Y más allá de las ondas largas?
No sé si pregunto una gilipollez.


De: rober
2008-02-06 17:19:43

Creo que te falta un pequeño matiz respecto a la alta energía de la radiación gamma (de las otras no digo nada porque no las podemos ver sea cual sea su energía) no completa el argumento, habría que añadir la razón de por qué la desintegración radiactiva SÓLO emite esas altas frecuencias y no las que sí podemos ver. Sospecho que estará relacionado con las bandas de energía de los electrones y su componente cuántico (como ya explicaste en la entrada sobre el efecto fotoeléctrico, el electrón sólo se excita a una determinada frecuencia, supongo que, por contra, los electrones emiten fotones de alta frecuencia cuando son movidos de una banda a otra -por la desintegración- y luego "vuelven a su ser")

¿Sería posible la existencia de un elemento radioactivo emitiera luz visible? es decir, ¿habría algún elemento cuya desintegración excitara los electrones con energía tal que al volver "a su sitio" emitieran fotones visibles?

Supongo que no por las altas energías que juegan en los procesos nucleares, pero no lo tengo claro.


De: Pedro
2008-02-06 17:57:20

ploncios,


¿Hay límites teóricos para la frecuencia electromagnética?


Una pregunta muy interesante. No es ninguna gilipollez, todo lo contrario :)

Depende de a qué teoría te refieras. De manera absoluta no: el espectro electromagnético es un continuo que va desde una longitud de onda nula (energía infinita) hasta una longitud de onda infinita (energía nula).

Pero a efectos de lo que podemos observar en el Universo con las teorías físicas de las que disponemos (Teoría de la Relatividad General y cuántica), la longitud de onda más larga posible sería el tamaño del propio Universo, y la más pequeña sería la longitud de Planck (que es minúscula).

Respecto a la práctica "real", el límite por debajo está en la fuente: hace falta muchísima energía para llegar más allá de cierto límite. Las ondas más cortas que se han detectado jamás son de origen astrofísico y tienen unos 10-19 metros.

El problema con las ondas más largas es el tamaño de la antena: para detectar una onda hace falta una antena de un tamaño comparable al de la longitud de onda. Aunque parezca mentira, utilizando un cable a tierra se puede utilizar la propia Tierra (el planeta) como antena, y de ese tamaño son las ondas más largas que se podrían detectar en la práctica hoy en día.

rober,

Tienes razón, debería haber explicado por qué la frecuencia no es menor, voy a añadir un párrafo para decir por qué -- la razón, como bien dices, es la energía. Una desintegración beta proporciona una cantidad tan grande que los fotones están bien lejos del visible.

¡Gracias por los comentarios!


De: Martincho
2008-02-06 18:29:10

Obviamente que el brillo es para causar un efecto mas "televisivo", que brille con es verde tan particular es mucho mas impactante que si no hiciera nada. Eso, por un lado, por el otro, como ya estamos acostumbrados a verlo así en cine y TV, muchas otras producciones mantienen la misma estética, asi es mas facil de reconocer por el espectador, es como si fuera una "tradición" como cuando una persona esta delante de un monitor de una pc y se puede ver el reflejo del mismo en la cara del sujeto... todos sabemos que no es cierto!!!


De: Guepard
2008-02-06 21:31:53

Eso es mentira, en los monitores con culo te reflejas debido al cristal, especialmente si está apagado XD. De hecho basta con que la pantalla emita con el grisaceo del trackback para que puedas ver cosas reflejadas, no muy bien pero bueno, cuanto mas oscuro mejor se ve el reflejo.

Otra cosa es el que "ven por la pantalla" que muchas veces se ve en películas y eso que el tio del otro lado mira al del ordenador como si el monitor fuera una cámara.


De: Pedro
2008-02-06 21:48:54

Guepard,

Creo que Martincho se refiere a cuando la cámara enfoca la cara del tío, y se ven las letras y los gráficos de la pantalla sobre su cara.

Eso sí, Martincho: no es lo mismo, porque eso lo hemos visto todos y la falsedad no nos engaña. Si preguntas a 10 personas si creen que los gráficos del ordenador se reflejan en su cara, probablemente los 10 (salvo que nunca hayan visto un PC) dirán que no.

Pero si preguntas a 10 personas si las cosas radiactivas brillan, no creo que ni la mitad te dijeran que están seguros de que no -- salvo que sean lectores de El Tamiz, claro. Muahhaha!


De: Guepard
2008-02-07 09:40:45

Ah pues perdón, es cierto me he equivocado XD. Pero a mi me mola que brillen porque como ya he dicho ver un trozo de algo que parece hierro pues como que no emociona.


De: Raulito
2008-02-08 19:28:47

La unica pelicula en donde no he visto plutionio brillante es en "back to the future". Muy buen articulo y excelente página, creo que los amo


De: unodetantos
2008-02-24 11:43:11

El mineral de Uranio no brilla en absoluto. Pero a partir de una concentración SÍ que hace brillar al aire de su alrededor por el efecto corona debido a la ionización del aire de su alrededor:

http://es.wikipedia.org/wiki/Efecto_corona

El matrimonio Curie fue el primero en ver el efecto corona al conseguir depurar una muestra de Radio.


De: m.
2008-05-16 19:29:57

Hola,

Hace unas cuantas horas he descubierto esta fantástica página, y me he embobado leyendo sus artículos.

Sobre este, sin embargo, quería añadir una pregunta, la cual me da vueltas a la cabeza desde hace algún tiempo.
Como bien comenta, al calentar un objeto, éste emite una luz visible: no debido a la radiactividad, si no a la radiación. Cualquier objeto con una temperatura por encima de 0º absolutos emite radiación, la cual va "avanzando" por el espectro.

Es decir: un cuerpo en su estado "normal" emite radiación infrarroja, por eso no se ve (y por ello las cámaras infrarrojas pueden "ver" en la oscuridad); a medida que este cuerpo se calienta, la radiación que emite aumenta su frecuencia y reduce su longitud de onda, hasta que llega al espectro visible y vemos su luz incandescente (principio de funcionamiento de una bombilla). Entonces, a medida que seguimos calentando dicho cuerpo, ¿su luz varía de rojo a violeta, hasta llegar al UV y ser invisible de nuevo?

Si no yerro en mis suposiciones teóricas, así debería ser. Sin embargo, no sé con certeza si ésto pasa realmente.
En principio, el color de la radiación depende del material que componga dicho cuerpo. Hay materiales con una luz incandescente de un color, y otros de otro. Y con esto llego a dos conclusiones, no sé cuán erróneas:
1) La luz incandescente depende en mayor medida del material.
2) La temperatura que tendríamos que alcanzar para pasar de la radiación, por ejemplo, roja a violeta sería tan grande que:
2a) Nos sería imposible llegar.
2b) El material ya habría llegado a su temperatura de ebullición.

Espero no haber alargado excesivamente mi duda.
Muchas gracias, y enhorabuena por tan fantástica página.


De: Albert
2008-08-19 18:47:13

Yo trabajo en la central nuclear de Vandellós II y este concepto lo tenía claro.Antes y después de saberlo el miedo que siento cuando entro por la esclusa de contención es el mismo que el del primer día.Todo y con eso,me encanta mi trabajo.saludos!


De: Jose
2008-11-07 00:03:14

Muy bien explicado Pedro. Los que tengan cierta edad recordarán la película sobre Mme. Curie. Ese fue mi primer contacto con el brillo "radiactivo", y la película fue la inspiración, a mis 12 años, para estudiar química más tarde.


De: El Cedazo : Radioactividad (IV): El átomo al servicio de la sociedad.
2008-12-03 08:20:12

[...] Aunque no quiero entretenerme en el tema del combustible, quiero que os hagáis una idea real con esta fotografía. Sorprenden tres cosas: en primer lugar, ¡el “loco” que lo sostiene sólo usa un guante! Pues sí, el Uranio-235 emite radiación alfa (de la que hablamos con anterioridad en la serie, con lo que conoces su limitadísimo poder de penetración; probablemente usa el guante por higiene, pero no creo ni que lo necesite. En segundo lugar, sorprende el tamaño de las pastillas y las barras, pues sí, tienen este tamaño, si veis las barras más grandes en algún otro lugar es porque se rodean de acero para transmitir mejor el calor. Finalmente, sorprende que el combustible no sea verde, pues no lo es. Antes de convertirlo en una pastilla es de color amarillento (cuando es yellow coke), pero nunca verde, luego de este color oscuro. Muy probablemente la leyenda de que es verde provenga del resplandor azulado (azulado, que no verdoso, pero en fin) que se puede observar en las piscinas donde se almacenan las barras gastadas, como en la foto del principio[1]. [...]


De: Daniel
2009-03-29 19:18:30

Oye perdon la molestia pero en la parte de polvo de radio con sulfuro de zinc escribiste "muy mucho" que es un error gramatical... si no lo es disculpa mi ignorancia


De: Pedro
2009-03-29 19:20:48

Daniel, gracias por el aviso; efectivamente, es incorrecto gramaticalmente, pero es una expresión informal de énfasis intencionada. ¡Gracias de todos modos!


De: Luz
2009-09-03 23:16:43

wow! me pareció realmente interesante y nos demuestra cuan incredulas somos las personas
Gracias!


De: Marcus
2010-01-03 03:09:32

Muchos compuestos de Uranio dan una luz verde fluorescente al ser expuestos a rayos ultravioleta. Podría haber influido en el mito??

Como se dijo más arriba, entiendo que con cantidades grandes de radiación de alta energía el aire se ioniza y brilla con una luz azul, pero imposible con materiales como el uranio, el plutonio, el radio...
Imagino que con los elementos superpesados (ununpentium, ununoctium, etc.) que emiten cantidades enormes de radiación y se desintegran en milesimas de segundo (no se han creado más que átomos) se podría lograr tal efecto, ??
No se, solo es una idea. Tal vez veo demasiada televisión xD


De: Gabriel
2012-08-10 04:02:21

Hola, hay algo que no estamos teniendo en cuenta y es el espectro de captura del Cmos de una cámara.
Yo obviamente no veo la luz infrarroja... pero si le pongo la cámara del celular delante del control remoto si la veo...
O sea que si en una película me mostraran que se ve la luz del control remoto, esto sería totalmente correcto, ya que el actor no debería verlo, pero yo que estoy "detrás de cámaras" si lo vería.

Saludos.


De:
2012-08-10 04:10:14

Hola, hay algo que no estamos teniendo en cuenta y es el espectro de captura del Cmos de una cámara.
Yo obviamente no veo la luz infrarroja... pero si le pongo la cámara del celular delante del control remoto si la veo...
O sea que si en una película me mostraran que se ve la luz del control remoto, esto sería totalmente correcto, ya que el actor no debería verlo, pero yo que estoy "detrás de cámaras" si lo vería.

Saludos.


De: Luis Gomez
2012-12-03 02:14:22

Muchs gracias... por fin entendi de que se trata el asunto... dios cuanto tiempo estuve engañado... pero supongo que en las peliculas y en los simpsons lo que buscan es darle mas dramatizmo a las situaciones que involucran sustancias radiactivas... yo digo que por eso las presentan como algo brillante


Escribe un comentario

Todos los comentarios deben ser aprobados por un moderador antes de ser publicados. Si quieres puedes usar markdown. Todos los campos son opcionales excepto el cuerpo del comentario, claro:

Nombre:
E-mail: (privado, para que aparezca tu gravatar)
Sitio web:

« Durante la semana; Estadísticas; Un par de preguntas Vídeos - Galileo vicit »