El Tamiz

Si no eres parte de la solución eres parte del precipitado

Inventos ingeniosos - La goma de borrar

Hoy finaliza nuestra trilogía sobre la escritura, sugerencia de Javier: tras hablar del lápiz y el papel, el artículo de hoy está dedicado a la humilde goma de borrar. No se trata de un artículo demasiado largo (no es un invento de gran complejidad), pero he intentado, como siempre en esta serie, mostrar aspectos poco conocidos e interesantes del objeto en cuestión. ¿Sabes qué se utilizaba para borrar los trazos de lápiz antes de que existiera la goma de borrar? ¿Y que las primeras gomas se pudrían? ¿Qué tiene que ver Charles Goodyear con nuestras gomas? Si quieres saberlo, sigue leyendo.

Hubo un tiempo, por supuesto, en el que no existían las gomas de borrar como las conocemos ahora. Por un lado, muchos de los métodos de escritura que existían eran indelebles, como la tinta. Por otro, el principal método de escritura que se podía borrar con relativa facilidad, el lápiz, no existió hasta relativamente tarde, como vimos en el artículo dedicado a ese invento. Desde el principio de su existencia, el lápiz y otros sistemas similares (como el carboncillo) tuvieron éxito, entre otras cosas, porque podían corregirse los errores con relativa facilidad, ya que no impregnaban el papel, sino que depositaban una capa sobre él que, en teoría, podía ser retirada de nuevo.

Naturalmente, esto no era fácil: la manera más común de borrar lápiz era utilizar miga de pan (un método que sigue usándose hoy en día, y estas gomas se llaman gomas de migajón), pero este sistema tiene varios inconvenientes: por un lado, hace falta pan fresco (una vez que la miga se seca, no sirve) y, por otro, no es fácil trabajar con precisión con ellas. Sin embargo, al no haber alternativas, era el instrumento más utilizado. Curiosamente, quienes cambiarían la situación serían los aztecas.

Diversos pueblos mesoamericanos, como probablemente sabes, jugaban a un juego de pelota en el que el objetivo era hacer pasar la bola por un aro de piedra. Puesto que este deporte fue practicado por varias naciones a lo largo de miles de años, hay muchas variaciones de reglas y no vamos a entrar en eso aquí, pero la clave de la cuestión (en lo que a este artículo respecta) era la pelota: era una pequeña esfera bastante elástica, que botaba en el suelo y las paredes de la cancha con una intensidad verdaderamente endiablada. No, no es una manera de hablar: de acuerdo con Bernal Díaz del Castillo, uno de los soldados de Hernán Cortés, cuando los conquistadores vieron los botes de estas pelotas se preguntaron si la causa no sería que estaban poseídas por espíritus malignos.

Xiuhtecuhtli

El dios azteca Xiuhtecuhtli, ofreciendo pelotas de goma en un templo. (Códex Borgia).

Naturalmente, el secreto de las pelotas que vieron del Castillo y sus compañeros era menos místico, pero revolucionaría el Viejo Mundo cuando fue llevado de vuelta: se trataba del látex, que los mesoamericanos extraían del jugo del hule (Castilla elastica). Para que no se pudriera, era mezclado con el jugo de otras plantas, especialmente la enredadera Ipomoea alba, ya que los pueblos mesoamericanos no conocían la vulcanización (de la que hablaremos más adelante).

La cuestión es que los españoles quedaron muy impresionados con las propiedades elásticas de la goma de los aztecas. Posteriormente se descubrirían otros árboles además del hule que producían látex, como el árbol del caucho (Hevea brasiliensis) brasileño, que se convertiría pronto en el principal productor mundial de látex. Con el tiempo fue transplantado a otros lugares, y hoy en día no es América la mayor exportadora de látex, sino que lo es Asia.

Caucho

Extracción de látex del árbol del caucho (Hevea brasiliensis).

En cualquier caso, aunque el látex y sus derivados tendrían muchísimas aplicaciones en todo el mundo, cuando fue llevado a Inglaterra se descubrió, casualmente, un uso alternativo pero interesante para él: el científico Joseph Priestley, al frotar un trozo de caucho sobre un papel en el que había escrito con un lápiz, observó que el trazo se borraba muy bien. Sin embargo, Priestley no pensó en las posibilidades económicas de su descubrimiento.

Quien sí lo hizo fue el ingeniero Edward Nairne, quien había patentado varias máquinas eléctricas, instrumentos ópticos y barómetros. En 1770, Nairne vendía ya gomas de borrar, que eran simplemente bloques de caucho natural, en su tienda de Londres. De acuerdo con el propio Nairne, descubrió este uso del caucho cuando cogió un bloque del material por error en vez de miga de pan para borrar unos trazos de lápiz. ¿Es esto cierto, e inventó la goma de borrar independientemente de Priestley? No lo sabemos. Como quiera que fuese, sus gomas eran una novedad y un artículo de auténtico lujo: Nairne las vendía por tres chelines (quince peniques modernos), es decir, más o menos siete por una libra…¡pero una libra de 1770! Un precio exorbitante.

Sin embargo, el problema de las gomas de Nairne era que se pudrían: en efecto, los europeos habían adoptado el látex, pero no el tratamiento que los americanos habían dado al producto para preservarlo mejor (por ejemplo, usando Ipomoea alba). Con el tiempo, las gomas de borrar empezaban a oler mal según el caucho fermentaba. Evidentemente, había que encontrar algo nuevo: no quiero imaginar la reacción de quienes comprasen gomas por tres chelines cuando, un tiempo después, las vieran pudrirse.

La solución al problema la dio el estadounidense Charles Goodyear (sí, el nombre de los neumáticos) al inventar el proceso llamado vulcanización. No sabemos bien si por casualidad (como dicen algunos contemporáneos suyos) o a base de trabajo intenso y metódico (como dice el propio Goodyear en su autobiografía), el americano descubrió que, al calentar la goma natural con azufre, en vez de calcinarse (como ocurría cuando no se le añadía azufre) ésta se curaba, se volvía menos pegajosa, más dura pero elástica y, lo más importante, se volvía muchísimo más duradera, ya que no se pudría.

Aunque hay muchas consecuencias importantes de la vulcanización (todas las aplicaciones modernas del caucho la requieren, para que no se pudra), lo que más nos importa a nosotros en lo que a este artículo se refiere es que, a partir del descubrimiento de Goodyear y su patente en 1844, era posible fabricar gomas de borrar permanentes, que no se pudrían. A partir de entonces se volvieron más y más populares, hasta ser un objeto de la vida cotidiana hoy en día.

¿Por qué borra una goma? Bien, el caucho de una goma de borrar es un polímero del isopreno, es decir, está formado por cadenas muy largas hechas de “eslabones” de isopreno. Estas cadenas están enrolladas de forma parecida a la de un muelle, con “eslabones” que unen anillos consecutivos del muelle en diversos puntos. Por cierto, esa es la razón de que la goma sea tan elástica, ya que puede deformarse sin que las cadenas se rompan, pero al dejar de deformarla los anillos del muelle son devueltos a sus posiciones originales por los monómeros que hacen de unión entre ellos.

Isopreno

Isopreno (C5H8), “eslabón” de la goma natural.

En cualquier caso, al frotar un trozo de caucho sobre un papel con grafito sobre él, el isopreno es capaz de asociarse muy bien al grafito, y lo retira del papel, dejándolo “colgado” del polímero, enganchado a algunos escalones de la cadena. Llega un momento en el que, cuando suficiente grafito está asociado a las cadenas del polímero, la cadena entera se vuelve “resbaladiza”: no quedan eslabones libres que puedan asociarse a nada, y el polímero está cubierto de una vaina de grafito. El grafito, como recordarás del artículo sobre el lápiz, se asocia formando láminas que pueden resbalar unas sobre otras, de modo que en ese momento la goma se vuelve resbaladiza y, al tratar de borrar, deja un residuo de grafito sobre el papel. Por otro lado, al frotar vigorosamente contra el papel, el polímero se rompe en distintos puntos, y las cadenas rotas forman las “virutas” de goma que quedan siempre al borrar, dejando una capa limpia de cadenas “libres” por debajo.

Una vez se supo la composición química del látex, no fue difícil elaborar goma sintética: cualquier polímero que presenta propiedades elásticas recibe ese nombre, y hay muchos, dependiendo de qué propiedades se quiere que tenga el producto final. Por ejemplo, muchas gomas modernas están hechas de polímeros de vinilo (sí, el mismo que el de los discos). Sin embargo, sus propiedades y su comportamiento son bastante similares a las de caucho natural.

Los últimos avances en las gomas de borrar son accesorios: tener un cilindro de caucho dentro de una funda similar a un lápiz, por ejemplo, para tener mayor precisión, o la adición de pequeños motores eléctricos para realizar el movimiento de borrado en las gomas eléctricas -que pueden hacer más descansado borrar grandes superficies, pero no parecen tener demasiada precisión-. Pero se trata de cambios menores. El momento clave de la goma de borrar, desde luego, fue el día en el que los sorprendidos españoles vieron botar una pelota de goma “poseída” en América.

Inventos ingeniosos, Tecnología

20 comentarios

De: meneame.net
2007-10-13 11:49:14

Inventos ingeniosos - La goma de borrar

Al principio "la manera más común de borrar lápiz era utilizar miga de pan (un método que sigue usándose hoy en día, y estas gomas se llaman gomas de migajón), pero este sistema tiene varios inconvenientes: por un lado, hace falta pan fresc...


De: Javier Aranda
2007-10-22 15:41:41

Excelente artículo! :) Perdón por no haber podido responder antes (baja familiar). Me ha encantado lo de los españoles descubriendo la pelota endemoniada. XD Y sobre todo el proceso químico asociado a la acción de "borrar", un artículo muy completo como es habitual en tí.
Muchas gracias por la trilogía!!!! :-) Cuanta Ciencia se esconde en los lugares más insospechados de nuestra cotidianeidad...


De: Bego
2008-01-30 10:37:29

Me ha encantado el artículo, lo encontré buscando información sobre el origen de la goma de borrar para ponerlo en mi blog.

¿Te importa que muestre en mi blog un pequeño resumen del post? eso sí, te menciono a tí.
Gracias


De: Pedro
2008-01-30 11:39:38

Bego,

Desde luego que no me importa, y me alegro de que te haya gustado el artículo :)


De: Bego
2008-01-30 11:45:45

Muchas gracias! Ya te avisaré cuando salga


De: M.José
2008-02-18 14:03:37

Me ha encantado tu explicación. El contenido y la forma de explicarlo. Trabajo en un colegio, donde a veces los niños hacen preguntas comprometidas. Gracias a tí podré satisfacer su curiosidad con más fiabilidad. Gracias. M.José


De: Lilian Lastra
2008-12-16 19:26:31

Sabes qué empresa en Chile trabaj con este material para hacer las gomas de borrar

Gracias


De: andres
2009-01-30 00:45:22

muy bueno el relato, soy profesor de matematica y me intrigaba saber acerca de este descubrimiento
gracias

andres


De:
2009-05-15 19:53:15

esta muy chebere el articulo


De: Carla Azeguedo
2009-07-08 20:33:36

me salvaste para una tarea de quimica, jajajaja. Esta muy buena la info.


De: Gabriela
2009-12-18 22:03:26

Pedro, te agradezco tu cero egoísmo y tus ganas de compartir conocimientos, porque somos muchos los beneficiados. Yo también usaba miga de pan en la escuela, cuando olvidaba llevar mi goma...Ahora, pocos saben cómo funciona la goma al borrar, y la verdad, nunca lo pensé siquiera...por eso, gracias por abrirnos la mente.


De: Pedro
2009-12-18 23:33:31

Gabriela, de eso nada, soy bastante egoísta... ¡pero te agradezco mucho tus palabras, y me alegro de que hayas disfrutado del artículo! :)


De: anonimo
2010-06-09 20:06:54

garcias por el articulo, soy una estudiante i esta explicación me ha sido muy útil par poder llevar a cabo mi exposicion oral. Atentamente, anonimo.


De: HARRY CHACRA
2011-08-13 06:16:51

QUE BONITO ES LEER ARTICULOS QUE SON DE INTERES, FIJATE QUE ME GUSTARIA FABRICAR GOMAS QUE LE LLAMAN DE FACTICIO,¿ES LO MISMO DE LO QUE TU HABLAS?. GRACIAS


De: Pedro
2011-08-13 06:28:49

Harry,

No lo sé, no sé qué tipo de gomas son esas, lo siento :)


De: Pilar
2011-09-19 21:34:23

Este artículo es genial! Estudio Historia del Arte y mi profesor de Técnicas Artísticas me mandó a hacer una exposición sobre la goma. Pensé que no iba a encontrar gran cosa en internet, pero tu artículo está completísimo! Muchas gracias!!


De: LizardAge
2011-11-15 20:17:35

Excelente articulo, esa no me la sabia muy buen aporte de verdad


De: Antonio Ramon
2011-11-17 11:05:05

Me ha encantado el articulo. El otro día estaba en un examen y tuve que borrar con mi goma y entonces lo pensé. Me ha gustado muchísimo este articulo de veras.


De: Alberto Vergara
2012-06-23 18:54:02

Gracias por la información, está muy buena. Mi hermanito estaba muy preguntón con esto del origen de la goma de borrar. Ahora sí podré contestarle quién la inventó.

Ciao!


De: Qué buenas gomas! Todo sobre las gomas | Taringa Descargas gratis
2012-09-29 15:01:37

[...] fuente: eltamiz.com [...]


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