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Inventos ingeniosos - El paraguas

Continuamos hoy esta serie de Inventos ingeniosos, un contrapunto a otras más densas en El Tamiz. Después de hablar del lápiz y el semáforo, vamos a dedicarnos a otro objeto de la vida cotidiana: el paraguas, a petición de Scarbrow. ¿Tienes algún objeto del que te gustaría saber el origen? Dínoslo y una de las próximas entradas de la serie se dedicará a él, como en este caso.

El paraguas es un invento curioso por su nombre, su historia y su diseño. Es uno de esos objetos que lleva con nosotros miles de años sin apenas cambiar de aspecto: otros inventos han variado radicalmente su forma en pocos años, pero los paraguas de hace siglos son casi indistinguibles de los de ahora. Fíjate en este anuncio de la empresa inglesa Kendall & Sons Ltd. del siglo XVIII:

Anuncio de paraguas del siglo XVIII

Sin embargo, el año del anuncio, 1756, es “ayer por la mañana” comparado con la historia del paraguas, que tiene unos 2.400 años y fue inventado en China.

Otros pueblos habían usado instrumentos para protegerse de los elementos como el sol y la lluvia, por supuesto: eso ha venido sucediendo desde que existe la humanidad. Sabemos que los antiguos egipcios usaban parasoles de diversas formas, como también lo hacían los asirios. Pero es que lo que inventaron los chinos fue un paraguas en toda regla: con varillas formando un armazón…¡y plegable, como los de ahora!

De hecho, el paraguas es un buen recordatorio de cómo nuestro etnocentrismo cultural es una solemne estupidez. Piénsalo: alrededor del año 600 a.C. tenemos descripciones de un paraguas en China. En un manual de ceremonias, el Zhou-Li (Los Rituales de Zhou), se describe cómo colocar un objeto que cubre al Emperador en sus apariciones. El objeto tiene 28 varillas arqueadas y cubiertas por una tela. Las varillas están unidas a un palo de madera que puede deslizarse dentro de un cilindro hueco, colapsando las varillas y cerrando el objeto…Las diferencias con nuestros paraguas de ahora son mínimas.

El propio ideograma chino para el paraguas ha tenido pocos cambios a lo largo del tiempo. Como probablemente sabes, muchos caracteres chinos, aunque en su inicio eran idealizaciones de los objetos que representaban, han ido cambiando hasta que el “dibujo” es irreconocible. Pero fíjate en el de paraguas…es fácil de ver que es simplemente un paraguas idealizado:

Ideograma de paraguas

No está muy claro de dónde sacaron sus inventores la idea de crear un armazón de madera con una tela por encima y, desde luego, no sabemos el nombre del inventor. Se piensa que el origen puede ser, por un lado, el utilizar ramas de árbol (las varillas de madera y la fronda en vez de tela) o tal vez, por otro lado, las tiendas de campaña. Al fin y al cabo, el paraguas es algo así como un “techo de tienda de campaña portátil”.

En cualquier caso, el paraguas se utilizaba en China para protegerse tanto del sol como de la lluvia, pero sólo las personas de alto linaje lo usaban (no necesariamente la realeza, pero desde luego no los campesinos). En aquella época, construir un objeto de esas características (especialmente el sistema de madera plegable y la seda que se usaba para cubrirlo) era costoso y requería gran habilidad, de modo que los paraguas eran objetos de lujo: los pobres se cubrían con capas de agua o se mojaban.

Sin embargo, aunque en Europa se utilizaban diversos objetos para cubrirse del sol (ninguno de ellos plegable), el concepto de sujetar algo sobre la cabeza para no mojarse era desconocido. Los viajeros occidentales relataban tras sus viajes las extrañas costumbres de los pueblos asiáticos (como los japoneses, los indios y los siameses) que los utilizaban con regularidad en sus ceremonias. Aunque el diseño chino llegó a Persia y eventualmente a Europa a través de la Ruta de la Seda, había un problema fundamental para su popularización, más allá de la dificultad de su construcción: la imagen.

Los europeos, ya desde la Antigua Grecia, habían asociado el parasol (y el paraguas se parecía mucho) a las mujeres. De hecho, existe incluso algún texto de Anacreonte en el que se afirma que el que un hombre lleve un paraguas es una muestra de afeminamiento. De modo que las mujeres griegas llevaban parasoles, como las etruscas y las romanas, pero los hombres no: las gruesas capas de agua eran su única defensa contra la lluvia.

Pero es que el propio concepto de utilizar el paraguas para resguardarse de la lluvia no era común en Europa: como hemos dicho, lo que se utilizaban eran parasoles. Aunque en castellano la palabra “paraguas” es de etimología evidente y referida a la lluvia, fíjate en la palabra en inglés: umbrella, que viene de umbra en latín, “sombra”.

De hecho, el umbracullum (un gran parasol) era y es utilizado para dar sombra al Papa, uno de los pocos hombres en utilizar un instrumento así en la Europa medieval. No sólo eso: el escudo de armas del Vaticano durante la sede vacante (el período de tiempo entre dos papas) sigue teniendo hoy en día el umbracullum papal:

Umbracullum

Poco a poco, finalmente, el paraguas (para protegerse del sol) fue entrando en Europa y haciéndose popular. Al principio se extendió por Italia y Francia…para el regocijo de los ingleses, que se reían y consideraban a sus vecinos del sur afeminados por utilizarlos. En el siglo XVII ya era relativamente común en el sur de Europa.

En Inglaterra el paraguas tuvo que luchar contra esa asociación femenina durante mucho tiempo. Aún en 1706 los diccionarios lo describían como una “pantalla usada comúnmente por las mujeres para protegerse de la lluvia”. Uno de los primeros hombres en utilizarlo abiertamente en Londres fue el doctor Jonas Hanway (el que aparece en el anuncio de 1756), que sufría las burlas de los londinenses cada vez que llovía y salía a la calle con su paraguas. Otro inglés, John Macdonald, relata cómo incluso en 1770 la gente se reía de él y le gritaban, “¡Eh! ¡Francés! ¿Por qué no llamas a un carruaje para no mojarte?”

De modo que podemos considerar el final del siglo XVIII como el momento en el que, ya en toda Europa, se considera el paraguas como un objeto cotidiano y las tonterías se acaban. Poco a poco fueron mejorándose los materiales, hasta llegar al metal y las telas baratas que usamos hoy en día (por no hablar de la fabricación en serie) que han hecho del paraguas un objeto ubicuo…pero, curiosamente, igual que los tiburones son casi iguales que hace millones de años, el paraguas es prácticamente igual en diseño al que describe el Zhou Li.

Por cierto, no sólo se ha utilizado el paraguas a lo largo de la historia para protegerse del sol o la lluvia: también ha sido un arma. Por ejemplo, el disidente búlgaro Georgi Markov fue asesinado en 1978 por un agente de la KGB…¡con un paraguas! Markov estaba esperando al autobús cuando un extraño le pinchó con la punta de un paraguas en el muslo, aparentemente sin querer. El extraño se disculpó y se fue…tras dejar, con la punta del paraguas (en la que había una jeringuilla) una bolita de platino-iridio con ricina, un veneno potentísimo del que, aún hoy, no se conoce un antídoto. ¡Ojito con los paraguas!

Inventos ingeniosos, Tecnología

17 comentarios

De: Manuko
2007-07-09 12:51:34

Aquí me has dado en el bebe, porque como te habrás dado cuenta, aparte de tener algunas ideas, me da por criticar a la mínima, y para más inri odio los paraguas. ¿Por qué? Facil: mido algo más de 1.80 y las medias de altura de este pais suelen estar entre 20 y 10 centimetros menos de la mia, lo cual significa que, cuando llueve, como vaya por un sitio muy concurrido, no dejan de clavarme los alambres de los paraguas en los ojos. Supongo que a los más altos no les importa, y los más bajos ni se dan cuenta, pero yo estoy en la altura en la que los paraguas dan en los ojos.Enserio, de verdad, odio los paraguas. Además, es solo agua. ¡Ponte capucha en lugar de desplegar tan invasivo artefacto!

De: Nikolai
2007-07-09 13:57:27

JAJAJA interesante la queja de Manuko, yo también tengo 1.80 y nunca me han agredido un paraguas, debe ser que el promedio en mi pais es aun mas bajito.
Bueno no se donde más pero en Colombia le llamamos comúnmente "sombrilla" que claramente ha de provenir del mismo lado de umbrella.
Excelente articulo uno nunca se entera de estas cosas.

De: Rafa
2007-07-09 15:31:05

Siempre he querido saber quien inventó los cubiertos como tal: cuchara, cuchillo y tenedor... lo útiles que son!Muy bueno el blog, por cierto... lo leo desde que empezo la seccion de relatividad y física y me encanta. Ahora estoy enviciado y suscrito con GoogleReader... Saludos desde Venezuela!

De: Dubitador
2007-07-09 22:15:05

¡Vaya! Seria interesante saber si la bolita con el venenoso ricino tenia que ser necesaria o preferiblemente de platino-iridio, o si tan curiosa aleaccion no implicaria alguna suerte de mensaje, como pudiera ser el de dejan patente que se trato de un asesinato y no mera casualidad... etc.

De: Pedro
2007-07-09 22:27:47

Sí, no tengo ni idea....la ricina es tan venenosa que una aguja normal debería bastar. ¿Por qué la bola de una aleación tan rara? Yo tampoco lo entiendo.

De: belerofot
2007-07-10 15:19:49

Muy bueno. Gracias. Propongo: Gafas de sol, ya que hablamos de sol. Siempre he querido saber si se inventarón para protejer la vista del sol o para cubrirse uno la cara. O simplemente puedes hacer la entrada delas gafas en general. Saludos!

De: Sir Camelot
2007-07-11 15:56:41

Muy bueno el comentario sobre el paraguas y el blog en general. Sobre lo último, lo de usarlo como un arma, queria recordar dell personaje de "los vengadores", que llevaba una daga escondida en su paraguas. Esto no es para nada raro y de hecho paraguas con armas como dagas y hasta pistolas dentro se han fabricado sino de serie en gran cantidad (creo que en la actualidad fabrican unos con un boton de choque electrico para defensa ante un atraco)

De: tuki
2008-01-25 22:55:34

lo de la lluvia es obvio ok? pero veamos k pasa en verano, personalmente mi estacion favorita del año es la estival y si estoy en una playa con una sombrillita y en remojo estoy encantada k el sol, lo k me deskicia es un dia en pleno julio o agosto estar andando por la calle y k el sol me de en plena cabeza, lo siento, pero los sombreros del tipo k sean no sirven pa na y k mucho ayudan por la tarde, para mi es basico un paragüas o sombrilla, me da igual k parezca o si es ridiculo, k se achicharre otro pq yo no


De: Reflexiones de un día lluvioso « IndiGestión
2009-03-05 23:08:23

[...] encantan los paraguas. Leí que fueron los chinos quienes inventaron este fantástico artilugio plegable, liviano y [...]


De: almendra
2009-06-01 04:12:11

hola! me parecio que es una estupidez que los hombres no podian usar paraguas , pero claro, en esas espocas las cosas eran distintas jaja . tambien me parece que deberian averiguar como es el nombre del que invento el paraguas . ME PARECIO MUY INTERESANTE! yo conoci a esta historia xq mi tia decia que en la revolucion de mayo no existian los paraguas y yo entre a internet para saber si tenia razon y me di cuenta que no tenia . no veo la hora de decircelo ( tengo 9 años) este... bueno , en fin. creo que es muy interesante : voy a poner la historia del telefono jaja , seguro me divierto un rato mas . Saludos muchas gracias por la informacion del paraguas. gracias. bss


De: Ardillita
2009-07-20 02:40:29

Digamen de un hombre que no haya usado un paraguas en lo que va en estos años!!!!!
Quisiera saber quien fue el inventor, en que año y en donde los ventiladores?????


De: bblablaa..
2009-09-11 14:26:47

creo que al decir "bolita de platino-iridio con ricina se refiere a una gotita no?
y enfin..muy buen articulo..hoy mi mama por curiosa me pregunto si sabia quien habia sido el inventor y por eso estoy aqui buscando el dato curioso jaja...y muy buena la informacion.


De: VonHellstaker
2009-11-16 09:43:20

Vaya, ahora que aquí en mi país hay bastantes lluvias, sera buen tema de conversación con mi amada


De: Erynus
2009-12-30 12:37:29

En realidad el paraguas que mato a Markov era una especie de pistola de aire comprimido que disparaba la bolita rellena de ricina. De lo que no tengo datos es de que se tratara de platino-iridio, ya que hay versiones que indican que se pudo detectar el asesinato al no haberse disuelto la ampolla.
Si hubieran usado una aguja se podrian haber expuesto a herir a alguien accidentalmente, que la aguja se hubiera roto dentro o algun otro imprevisto.
Por cierto, aunque el asesinato fue preparado en colaboracion con el KGB fue llevado a cabo por la policia secreta búlgara.
Muy interesante.


De: Mari
2010-06-02 17:02:10

Existe una asociacion de paragüeros en China o en otra parte del mundo? alguien sabe?


De: Ty
2010-06-28 22:37:18

Creo que ya voy entendiendo de dónde viene eso que he escuchado de que las sombrillas son las que usan las mujeres y los paraguas los que usan los hombres... para que vean que aún ahora hay prejuicios absurdos al respecto...


De:
2012-07-12 22:04:06

qqqqqqqq vacanoooo


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